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10 Dinge, die Sie vielleicht nicht über die Ardennenoffensive wissen

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Am 11. Oktober 1943 machten Dwight Eisenhower und der britische General Bernard Montgomery eine Wette über die Zukunft des Zweiten Weltkriegs. Der Krieg, wettete Ike, würde am Weihnachtstag 1944 vorbei sein – und er legte 5 Pfund drauf (was in heutigen Dollar knapp 100 Dollar entspräche). Ein Jahr später muss er sich in Bezug auf seine Chancen ziemlich gut gefühlt haben: Die alliierte Invasion der Normandie am 6. Juni 1944 hatte den Weg für eine Reihe weiterer Nazi-Niederlagen in Frankreich und den Nachbarländern geebnet; währenddessen hämmerte die sowjetische Armee an der Ostfront. Hitlers Armee war in einem Schraubstock gefangen, und die Schrauben wurden festgezogen.

Letztendlich verlor Ike jedoch. Am 16. Dezember 1944 begann Hitlers letzte große Offensive gegen die Westalliierten mit aller Macht. Die Nazis nutzten den schwach verteidigten Wald der Ardennen aus und schufen in Belgien, Luxemburg und Deutschland ein dreieckiges Stück des ehemaligen Alliiertengebiets. Erst am 25. Januar 1945 wurden Hitlers Männer an ihren Ausgangspunkt zurückgedrängt. Bis dahin hatten die Amerikaner und die Deutschen etwa 81.000 bzw. 100.000 Tote zu beklagen. Hitler hatte gedacht, dass dieser Angriff die westlichen Alliierten aus dem europäischen Festland vertreiben könnte, damit er sich darauf konzentrieren konnte, die Sowjets zu schlagen. Stattdessen stärkte es die Entschlossenheit der Alliierten. Lesen Sie weiter, um mehr darüber zu erfahren, was wir in den Staaten „die Ardennenoffensive“ nennen.

1. REPORTER LARRY NEWMAN HAT DEN NAMEN „BATTLE OF THE BULGE“ GEprägt.

Larry Newman war Kriegskorrespondent im Auftrag von United Press International und dem International News Service. Am 30. Dezember 1944 traf er sich mit dem amerikanischen General George Patton, um über den deutschen Gegenangriff zu sprechen. Newman wollte dem Kampf einen eingängigen Namen geben, der nicht zu formell war. Als er sich einige Kriegskarten ansah, fiel ihm die pralle Dünung deutscher Truppen auf und er prägte den BegriffArdennenschlacht. Andere Journalisten (insbesondere diejenigen, die in den USA arbeiteten) nahmen den neuen Namen schnell an. Deutschlands Militär bezeichnete ihre Kampagne als „Die Ardennenoffensive“; die Alliierten nannten ihre Reaktion offiziell „Die Ardennen-Gegenoffensive“.

2. HITLERS BERATER HABEN ES FÜR FEHLERHAFT GEDACHT.

Das ehrgeizige Ziel des Führers war es, durch die Ardennen zu fegen und dann die Hafenstadt Antwerpen in Belgien einzunehmen – und auf dem Weg würden seine vorrückenden Männer die alliierten Streitkräfte halbieren und gleichzeitig ihre Reihen dezimieren. Hitler glaubte, nach dem Fall Antwerpens günstige Bedingungen für einen Waffenstillstand mit Großbritannien, Frankreich und den USA aushandeln zu können.

Es war keine narrensichere Strategie. Feldmarschall Walther Model glaubte nicht, dass die Deutschen genug Truppen für den Angriff hätten. Privat sagte er, der Plan habe 'kein verdammtes Bein, auf dem man stehen kann'. Andere warnten, dass Antwerpen fast unmöglich zu verteidigen sei, selbst wenn es irgendwie erobert würde. In der Hoffnung, Hitlers Meinung zu ändern, schlugen Model und sein Feldmarschallkollege Gerd von Rundstedt vor, Aachen – eine deutsche Stadt unter alliierter Besatzung – zurückzuerobern, anstatt Antwerpen zu verfolgen. Hitler ignorierte sie.

Der Militärhistoriker Peter Caddick-Adams sagt, die Wahl des Diktators sei politisch motiviert gewesen. Am 20. Juli 1944 hätte Oberst Claus von Stauffenberg den Führer beinahe umgehauen, indem er bei einem Strategietreffen Hitlers eine Bombe versteckte. Hitler überlebte zwar, befürchtete jedoch, dass das Attentat seine Kompetenz als Führer in Frage gestellt hatte – und glaubte, dass ein entscheidender Sieg über die Alliierten seinen Ruf heilen würde. „Der Ursprung von Hitlers Plänen, die Bulge zu starten, ist sein Ringen, die Kontrolle über die militärischen Angelegenheiten zu behalten und dem Dritten Reich zu beweisen, dass er immer noch der Mann an der Spitze ist“, sagte Caddick-Adams in einem Interview mitNational Geographic.

3. DER INTELLIGENCE OFFICER VON GENERAL PATTON SAH ES KOMMEN.

Die in den meisten Geschichtsbüchern gesponnene Erzählung besagt, dass die deutsche Ardennenoffensive die Alliierten völlig überrascht hat – aber das ist nicht ganz richtig.

Es stimmt zwar, dass die Generäle Dwight D. Eisenhower und Omar Bradley später zugegeben haben, dass sie das Ausmaß von Hitlers massivem Angriff nicht vorhergesehen hatten, aber es gab einen US-Geheimdienstoffizier, der den Schlag voraussah: Oberst Oscar W. Koch. Als Mitglied des Stabes von General Patton hatte Koch den ganzen Winter 1944 über die deutschen Panzerdivisionen im Auge behalten. Der Oberst wusste, dass es insgesamt 15 solcher Divisionen gab, aber Anfang Dezember wurden nur fünf davon erfasst. Wo waren die anderen? Bei einem Briefing am 9. Dezember teilte Koch Patton mit, dass die Deutschen möglicherweise eine riesige Gegenoffensive durch die Ardennen nördlich von Pattons Dritter Armee planen. Als die Ardennen-Offensive begann, war Patton bereit dafür und ließ seine Männer nach Norden schwenken, um Deutschlands Südflanke zu hämmern.

Andere amerikanische Generäle in der Region waren völlig unvorbereitet. Kochs Geheimdienstkollegen hatten Zugang zu den gleichen Fakten, interpretierten sie jedoch unterschiedlich. Da Hitler in Frankreich und Belgien so lange an Boden verloren hatte, ging man davon aus, dass seine westlichen Truppen im Grunde erschöpft waren. Außer Koch glaubte fast niemand, dass Deutschland in der Lage oder bereit war, eine großangelegte Offensive zu starten. Jahre später schrieb Koch: „Das Scheitern der Alliierten, das zur Tragödie des Bulge führte, lag in der Auswertung und Anwendung der vorliegenden Geheimdienstinformationen.“

4. BASEBALL-TRIVIA WAR EIN ERNSTES GESCHÄFT AN AMERIKANISCHEN CHECKPOINTS.

Sowohl vor als auch während der Schlacht verkleideten sich englischsprachige deutsche Truppen in gestohlenen alliierten Uniformen und schlichen sich hinter die feindlichen Linien – und als der Plan entdeckt wurde, breitete sich Panik durch die amerikanischen Reihen aus. An Kontrollpunkten befragten sich Einheiten der US-Armee gegenseitig mit Fragen zur Popkultur wie'Wer spielt das Mittelfeld der Yankees?'und'Wie heißt die Freundin von Mickey Mouse?'General Bradley musste einmal seine Identität beweisen, indem er „den damaligen Ehepartner eines [Filmstars] namens Betty Grable nannte“, und ein anderes Mal geriet er fast in Schwierigkeiten, als er Springfield korrekt als die Hauptstadt von Illinois identifizierte – weil der Fragesteller festhielt raus nach Chicago. Bei einer anderen Gelegenheit wurde Brigadegeneral Bruce C. Clarke festgenommen, nachdem er die Chicago Cubs fälschlicherweise als Baseballteam der American League identifiziert hatte.

5. Auf die Frage nach der Übergabe antwortet Brigadegeneral ANTHONY MCAULIFFE MIT EINEM VIER-BUCHSTABEN-WORT.

Bis zum 22. Dezember hatten deutsche Truppen die Stadt Bastogne in Belgien umzingelt und 14.000 amerikanische Soldaten und etwa 3.000 Zivilisten gefangen. Gegen 11.30 Uhr schickte Nazi-General Heinrich Freiherr von Lüttwitz vier Männer, um Brigadegeneral Anthony McAuliffe, dem Chef der 101. US-Luftlandedivision, eine Nachricht zu überbringen. Lüttwitz erklärte, dass die Stadt von „starken deutschen Panzereinheiten“ umzingelt sei, und gab McAuliffe zwei Stunden, um sich friedlich zu ergeben. Als er erfuhr, dass die Deutschen wollten, dass er die weiße Flagge hissen sollte, murrte McAuliffe 'Nuts!' Dies amüsierte einige seiner Mitarbeiter, die ihn überredeten, diesen kleinen Zwischenruf in seine förmliche Antwort aufzunehmen. Hier ist McAuliffes tatsächliche schriftliche Antwort an General Lüttwitz:

„22. Dezember 1944“

An den deutschen Kommandanten,

N U T S!

Unterzeichnet,

Der amerikanische Kommandant.“

Die Boten von Lüttwitz verstanden den Slang nicht und ihnen wurde gesagt, dass McAuliffe im Grunde sagte: 'Fahr zur Hölle.' Die isolierten Amerikaner in Bastogne hielten die deutsche Belagerung auf, bis General Patton am 26. Dezember mit Verstärkung in die Stadt eindrang.

6. KÄLTEVERLETZUNGEN ERREICHEN EPIDEMISCHEN EBENE.

Keystone/Getty Images

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'Ich war aus Buffalo, ich dachte, ich wüsste kalt', sagte Warren Spahn, ein Baseball Hall of Famer, der im Zweiten Weltkrieg diente. 'Aber ich kannte Kälte bis zur Ardennenoffensive nicht wirklich.'

Das Wetter für die meiste Zeit der Schlacht war, mit einem Wort, brutal. Hitler sah darin eine strategische Chance: Er plante seine Ardennen-Offensive auf Mitte Dezember, auf den Ausbruch von Eisregen, Minusgraden und dichtem Nebel – Bedingungen, die es den Alliierten erschweren würden, ihre Flugzeuge zum Angriff auf Deutschland einzusetzen Bodeneinteilungen.

Viele US-Truppen waren für die gefrorene Höllenlandschaft schlecht gerüstet. Amerikanische Kampfstiefel der Standardausgabe waren nicht wasserdicht und es konnte eine Herausforderung sein, die Socken trocken zu halten. (Gefrorener Boden war ein weiteres Problem für alliierte Truppen, denen befohlen worden war, Schützengräben auszuheben.)

Insgesamt verzeichneten die USA während des brutalen europäischen Winters 1944-1945 mehr als 64.000 Fälle von „Kälteverletzungen“ wie Grabenfuß und Lungenentzündung. Tausende davon ereigneten sich im Bulge.

7. KURT VONNEGUT WURDE DARIN GEFANGEN.

Wie der Protagonist seines berühmtesten Buches wurde Vonnegut – damals ein 22-jähriger Soldat der 101. US-Infanteriedivision – am 19. Dezember 1944 in der Ardennenoffensive gefangen genommen und dann nach Dresden gebracht, wo er inhaftiert wurde eine Einrichtung namens Slaughterhouse Five. „Sieben fanatische Panzerdivisionen haben uns getroffen und uns vom Rest der Ersten Armee von [General Courtney Hodges] abgeschnitten“, erinnerte er sich in einem Brief an seine Familie. „Die anderen amerikanischen Divisionen an unseren Flanken konnten sich zurückziehen: Wir mussten bleiben und kämpfen. Bajonette sind nicht gut gegen Panzer: Unsere Munition, unser Essen und unsere medizinischen Vorräte gaben nach und unsere Verluste überstiegen diejenigen, die noch kämpfen konnten – also gaben wir auf. Der 106. hat dafür eine Auszeichnung des Präsidenten und eine britische Auszeichnung von Montgomery bekommen, wurde mir gesagt, aber ich werde verdammt sein, wenn es sich gelohnt hat.“ Während er im Schlachthof Fünf war, überlebte Vonnegut – wiederum wie Billy Pilgrim – die alliierten Brandbomben in Dresden.

8. PATTON VERSENDETE DIE BERÜHMTESTEN WEIHNACHTSKARTEN DER MILITÄRGESCHICHTE.

Am 14. Dezember 1944, nur zwei Tage vor Beginn der Schlacht, berief General Patton Reverend James H. O’Neill, Kaplan der Dritten Armee, in sein Büro in Nancy. Bis dahin hatten trüber Himmel und starke Niederschläge die Ardennen erreicht und Patton erkannte sie als militärischen Nachteil an. Also bat der General O’Neill, „ein Gebet für gutes Wetter“ zu formulieren. Laut Pattons Memoiren widerstand O’Neill zunächst. „Bei Männern meines Berufs ist es normalerweise nicht üblich, für klares Wetter zu beten, um Mitmenschen zu töten“, soll O’Neill gesagt haben. Darauf antwortete Patton: „Kaplan, versuchen Sie, mir Theologie beizubringen, oder sind Sie Kaplan der Dritten Armee? Ich möchte ein Gebet.“

O’Neill hat die Geschichte anders erzählt. Er behauptete, dass Patton eine Woche zuvor angerufen und um ein Gebet gebeten hatte, und O’Neill nahm die Herausforderung sofort an. Als O’Neill kein vorhandenes Gebet finden konnte, das den Umständen entsprach, schrieb er ein neues. „Allmächtiger und barmherziger Vater“, begann es, „wir bitten Dich bei Deiner großen Güte demütig, diesen maßlosen Regen, mit dem wir zu kämpfen hatten, zurückzuhalten. Gewähre uns schönes Wetter für die Schlacht.“ Patton ließ diese für seine Männer auf rund 250.000 Weihnachtskarten drucken. Jeder trug auch die folgende Notiz des Generals: „Ich wünsche jedem Offizier und Soldaten der 3. US-Armee ein frohes Weihnachtsfest. Ich habe volles Vertrauen in Ihren Mut, Ihre Pflichterfüllung und Ihr Können im Kampf. Wir marschieren in unserer Macht, um den Sieg zu vollenden. Möge Gottes Segen an diesem Weihnachtstag auf jedem von Ihnen ruhen.“

Die Karten gingen am 22. Dezember aus. Innerhalb von 24 Stunden hatte sich der Himmel so gut aufgeklärt, dass die Dritte Armee nach Bastogne vorrücken konnte (obwohl es immer noch viel Schnee gab). Ein dankbarer Patton verkündete: „Dieser O’Neill hat sicher einige starke Gebete gemacht. Hol ihn hier herauf. Ich möchte ihm eine Medaille anheften.“ Am nächsten Tag überreichte Patton O’Neill eine Bronze Star Medal.

9. WÄHREND DER SCHLACHT FÜHREN DIE SOWJET EINEN GROSSEN ANGRIFF AUF HITLERS OSTFRONT.

Auf seinem Höhepunkt war die deutsche „Ausbuchtung“ in das alliierte Gelände etwa 80 Kilometer tief und 70 Kilometer lang. Hitlers Männer würden trotz ihres beeindruckenden Starts jeden Zentimeter Boden verlieren, den sie bis zum Enddatum der Schlacht, dem 25. Januar 1945, gewonnen hatten. Ein kostspieliger Flugzeugangriff am Neujahrstag trug zu ihrer Niederlage bei, ebenso wie Treibstoffknappheit und Verschiebungen in der Wetter. Während die Ausbuchtung schrumpfte, begann die Rote Armee ihre Weichsel-Oder-Offensive in Osteuropa. Die Kampagne begann am 12. Januar 1945 und dauerte bis zum 2. Februar. Dabei zogen über 2 Millionen Sowjets nach Westen und nahmen Städte wie Warschau und Krakau aus den Händen des Dritten Reiches. Die Rote Armee kam bis auf 80 Kilometer an Berlin heran – und befreite am 27. Januar das Konzentrationslager Auschwitz. Dem anhaltenden Druck der Sowjets und der westlichen Alliierten nicht gewachsen, ergab sich Deutschland am 7. Mai, sieben Tage nachdem Hitler sich das Leben genommen hatte, bedingungslos.

10. DAS US-MILITÄR EXPERIMENTIERT MIT INTEGRATION.

Etwa 1,2 Millionen Afroamerikaner dienten während des Zweiten Weltkriegs in den US-Streitkräften. Sie erfüllten eine Vielzahl von Aufgaben, aber in den meisten Fällen durften schwarze Kampftruppen nicht „Schulter an Schulter“ mit ihren weißen Kollegen kämpfen. Als Reaktion auf den Personalmangel in den Ardennen lud General Eisenhower jedoch schwarze Soldaten ein, sich freiwillig zum Dienst an der Front zu melden. Mehr als 2200 Soldaten, die sein Angebot annahmen, wurden zum Kampf auserwählt. Während der Schlacht stellte die Armee Kompanien auf, die aus weißen und afroamerikanischen Zügen bestanden. Die Segregation würde nach dem Ende der Bulge wieder eingeführt werden, und Truman würde die Streitkräfte erst 1948 zur Integration verpflichten.