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9 faszinierende Fakten über Katherine Johnson

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Bevor sie half, die ersten Astronauten zum Mond zu schicken, die Presidential Medal of Freedom gewann und Gegenstand eines preisgekrönten Films wurde, war Katherine Johnson – die am 24. Februar 2020 im Alter von 101 Jahren starb – eine anonyme „ weiblicher Computer“, die undankbare, aber wichtige Arbeit bei der NASA leistet. Ihre Leistungen wurden seitdem gewürdigt, was sie zu einer der Pionierinnen des Weltraumzeitalters macht.

Woraus bestehen Pop-Rocks?

1. Katherine Johnson hat im Alter von 18 Jahren das College abgeschlossen.

Johnsons Begabung für Zahlen ermöglichte es ihr, ihre Ausbildung zu beschleunigen. Geboren als Katherine Coleman in White Sulphur Springs, West Virginia am 26. August 1918, schrieb sie sich direkt in die zweite Klasse ein, als sie das Schulalter erreichte, und im Alter von 10 Jahren war sie bereit für die High School.

Als Studentin am West Virginia State College belegte sie jeden Mathematikunterricht, der ihr zur Verfügung stand. Einer ihrer Mentoren, der berühmte schwarze Mathematiker Dr. William W. Schiefflin Claytor, hat sogar speziell für sie einen Kurs über die Geometrie des Weltraums entworfen. Im Alter von 18 Jahren machte Johnson seinen Abschlussmit höchstem Lobmit Abschlüssen in Mathematik und Französisch.

2. Katherine Johnson war eine der ersten schwarzen Studenten, die in die Graduiertenschulen von West Virginia integriert wurden.

Johnson hatte Pläne, ihre Ausbildung noch weiter fortzusetzen. Im Jahr 1939 schrieb sich die frisch verheiratete Johnson – damals bekannt als Katherine Goble – als Doktorandin an der West Virginia University ein, nachdem sie als eine der ersten drei schwarzen Studenten – und als erste schwarze Frau – ausgewählt worden war, um an der neu integrierten Absolventin des Staates teilzunehmen Schulprogramm. Nachdem sie ihre erste Sitzung abgeschlossen hatte, stellte sie fest, dass sie schwanger war und entschied sich, die Schule abzubrechen, um mit ihrem Ehemann James Goble eine Familie zu gründen. (Sie hatten schließlich drei Töchter.)

3. Katherine Johnson wurde bei ihrer ersten Bewerbung von der NASA abgelehnt.

Mitte der 1950er Jahre untersuchte die NASA (damals bekannt als National Advisory Committee for Aeronautics oder NACA) zum ersten Mal, Menschen ins All zu entsenden – eine Aufgabe, bei der viele Zahlen berechnet werden mussten. Ohne die leistungsstarken Computer, die uns heute zur Verfügung stehen, hat die Agentur ein Team von weiblichen „Computern“ eingestellt, um die komplexe Mathematik für niedrige Löhne zu erledigen. Johnson war interessiert, aber als sie sich das erste Mal auf die Stelle bewarb, gab es keine Stellen mehr für sie. Im folgenden Jahr bewarb sie sich ein zweites Mal und schaffte es.

4. Katherine Johnson half dabei, John Glenn in den Orbit zu schicken.

Kevin Winter, Getty Images

Die drei Erdumrundungen des Astronauten John Glenn im Jahr 1962 markierten einen entscheidenden Moment im Weltraumrennen zwischen den USA und Russland. Sein Gesicht ist vielleicht das Gesicht, an das sich die meisten Leute erinnern, aber hinter den Kulissen spielte Johnson eine wichtige Rolle, um ihn auf den Weg zu bringen. Die Orbitalgleichungen, mit denen seine Mission choreographiert wurde, waren auf einen Computer hochgeladen worden, aber zu Beginn der 1960er Jahre waren elektronische Taschenrechner immer noch keine absolut zuverlässige Methode zum Umgang mit anspruchsvollen Gleichungen. Bevor Glenn ins Cockpit kletterte, bat Glenn Johnson, die Arbeit des Computers zu überprüfen, indem er alle Berechnungen von Hand wiederholte und sagte: 'Wenn sie sagt, dass sie gut sind, bin ich bereit zu gehen.' Der Flug verlief reibungslos.

5. Katherine Johnson half, die ersten Männer zum Mond zu schicken.

Im selben Jahr, in dem John Glenn seine historische Reise antrat, erhielt die NASA von Präsident John F. Kennedy den Auftrag, an einer ehrgeizigeren Mission zu arbeiten: ein bemanntes Shuttle zum Mond zu schicken. Diese Reise würde noch mehr Berechnungen erfordern, und Johnson spielte erneut eine bedeutende Rolle. Sie arbeitete mit dem Ingenieurteam der NASA zusammen, um die Zeit und den Ort des Abflugs zu bestimmen, der die Astronauten auf den Weg zum Mond bringen würde. Das Apollo-Mondlandeprogramm war ein Erfolg und wohl eines der berühmtesten Ereignisse in der Geschichte der Raumfahrt.

6. Katherine Johnson schrieb das Buch über die Raumfahrt (wörtlich).

Die stellvertretende NASA-Administratorin Dava Newman hat nicht übertrieben, als sie in einer Erklärung der NASA sagte, Johnson habe „buchstäblich das Lehrbuch der Raketenwissenschaft geschrieben“. Sie war Co-Autorin eines der ersten Lehrbücher zum Thema Weltraum, während sie in der Flugdynamikabteilung der NASA am Langley Research Center arbeitete.

7. Katherine Johnson trug zu Plänen für eine Marsmission bei.

Später in ihrer Karriere bei der NASA arbeitete Johnson an einigen der frühen Pläne der Agentur für eine Mission zum Mars. Sie ging 1986 in den Ruhestand, Jahrzehnte bevor die NASA einen detaillierten Plan zur Erreichung des roten Planeten der Öffentlichkeit veröffentlichte.

8. Katherine Johnson wurde die Presidential Medal of Freedom verliehen.

Alex Wong, Getty Images

Nur wenige Menschen kannten ihren Namen, als 1969 die ersten Astronauten auf dem Mond landeten, aber 2015 wurde Johnson auf nationaler Ebene anerkannt. Präsident Barack Obama verlieh ihr die Presidential Medal of Freedom für ihre Pionierarbeit in den Bereichen MINT (Wissenschaft, Technologie, Ingenieurwesen und Mathematik). Die Medaille ist die höchste Auszeichnung, die ein Zivilist erhalten kann.

9. Katherine Johnson erhielt schließlich ihren Doktortitel.

Mehr als 75 Jahre nach ihrem Abbruch der Graduiertenschule erhielt Johnson die Ehrendoktorwürde der West Virginia University. Nach Angaben der Institution verdiente sich Johnson die Ehre, indem sie „nationale und internationale Vorrangstellung auf dem Gebiet der Astrophysik erlangte und auf ihrem Gebiet herausragende Führung und Dienste leistete“.