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9 unbesungene Helden der Untergrundbahn

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Wenn man bedenkt, dass sich das riesige Netz versteckter Wege und sicherer Häuser, bekannt als Underground Railroad, vom tiefen Süden bis nach Kanada erstreckte, ist es sinnvoll, dass Hunderte von Menschen an seinem Betrieb beteiligt waren. Einige, wie Harriet Tubman, waren „Dirigenten“, die die Rettungsmissionen leiteten, während andere – John Brown zum Beispiel – „Bahnhofsvorsteher“ waren, die Flüchtlinge in ihren Häusern beherbergten und einen sicheren Weg in die Freiheit arrangierten. Hier sind neun weitere tapfere Helden, die Leib und Leben riskierten, um den Menschen auf dem Weg in die Freiheit zu helfen.


1. William Still

Eine Skizze von William Still aus dem Buch von Wilbur Henry Siebert und Albert Bushnell Hart von 1898Die U-Bahn von der Sklaverei zur Freiheit.Macmillan, Wikimedia Commons // Gemeinfrei

William Still wurde 1821 als Sohn ehemals versklavter Eltern in New Jersey geboren, zog im Alter von 23 Jahren nach Philadelphia und nahm den Mantel der Abolitionisten auf mehr als eine Weise auf. Er brachte sich selbst Lesen und Schreiben bei, bekam eine Anstellung als Angestellter bei der Pennsylvania Abolition Society und stieg durch die Organisation auf, bis er Anfang der 1850er Jahre zum Vorsitzenden des neuen Vigilance Committee ernannt wurde. In dieser Position beaufsichtigte Still das Netzwerk der sicheren Häuser der Region – darunter sein eigenes Haus – und sammelte Geld, um wichtige Rettungsmissionen zu finanzieren, darunter einige von Harriet Tubman.

Es wird geschätzt, dass Still während seiner Amtszeit etwa 800 Menschen in die Freiheit gebracht hat; einer von ihnen war sein Bruder Peter. Aber es gibt noch einen anderen Grund, warum er oft als 'der Vater der Untergrundbahn' bezeichnet wird. Still dokumentierte die Geschichten von mehr als 600 Flüchtlingen und veröffentlichte sie alle in einem bahnbrechenden Band namensDie U-Bahnim Jahr 1872, was ihn zum einzigen Schwarzen machte, der jemals einen Bericht aus erster Hand über die Aktivitäten der Underground Railroad schrieb und selbst veröffentlichte. Er hoffte, dass die „außergewöhnliche Entschlossenheit und das Bemühen“, die in den erschütternden Erzählungen gezeigt werden, die schwarzen Amerikaner dazu inspirieren würden, den Kampf für Bürgerrechte fortzusetzen.


„Die Rasse darf weder den Felsen vergessen, aus dem sie gehauen wurden, noch die Grube, aus der sie gegraben wurden“, schrieb er in der Einleitung. 'Wie andere Rassen wird dieses neu emanzipierte Volk all das Wissen über seinen vergangenen Zustand brauchen, das es bekommen kann.'

2. John P. Parker



Parkers Haus in Ripley, Ohio.Nyttend, Wikimedia Commons // Public Domain

Als John P. Parker 8 Jahre alt war, trennte ihn ein Kaufmann von seiner versklavten Mutter in Norfolk, Virginia, und verkaufte ihn an einen Arzt in Mobile, Alabama. Dort machte Parker eine Lehre bei einer Eisengießerei – und lernte mit Hilfe der Kinder des Arztes Lesen und Schreiben. Im Alter von 18 Jahren überredete er einen Patienten des Arztes, ihn zu kaufen und ließ ihn sich mit seinem Gießereieinkommen nach und nach seine Freiheit zurückkaufen. Der Plan ging auf und Parker ging nach Ripley, Ohio, wo er ein Haus baute, eine Familie gründete und während seiner erfolgreichen Karriere als Gießer einige beliebte mechanische Teile für Tabakmaschinen patentieren ließ.

Währenddessen unternahm Parker regelmäßige Ausflüge über den Ohio River, um Geisterflüchtlinge aus Kentucky zurück zu Ripleys sicheren Häusern zu bringen (eines gehörte John Rankin, einem prominenten weißen Abolitionisten, der weniger als eine Meile von Parker entfernt lebte). Parkers Rettungseinsätze waren besonders gefährlich, teilweise weil Kopfgeldjäger, die nach Flüchtigen suchten, wussten, wer er war, und teilweise, weil Parker selbst unerschrocken war. Einmal vermutete ein Versklaver, dass ein Ehepaar einen Fluchtversuch unternehmen würde, also nahm er ihr Baby und brachte es in seinem Zimmer zum Schlafen. Parker schlich sich ins Zimmer, riss das Kind vorsichtig aus dem Bett – wo auch der Knecht schlief – und rannte durch das Haus zurück. Der Versklaver wachte auf und riss ihm nach, feuerte seine Pistole ab, aber Parker und der Familie gelang es, über den Fluss zu entkommen.

Parker erzählte dem Journalisten Frank M. Gregg während einer Reihe von Interviews in den 1880er Jahren von diesen Rettungen, aber das Manuskript blieb in den Archiven der Duke University vergessen, bis der Historiker Stuart Seeley Sprague es 1996 ausgrub und veröffentlichte.

3. und 4. Harriet Bell Hayden und Lewis Hayden

Ein Porträt von Lewis Hayden aus der abolitionistischen Zeitung von William Lloyd GarrisonDer Befreier.Der Befreier, Wikimedia Commons // Gemeinfrei

Lewis Hayden wurde 1812 in Lexington, Kentucky, geboren und sah zu, wie Versklavte seine Familie nicht nur einmal, sondern zweimal auseinanderrissen. Zuerst wurden seine Geschwister an einen anderen Versklaver verkauft; und später wurden seine Frau und sein Sohn von Kentuckys Senator Henry Clay [PDF] gekauft und irgendwo im tiefen Süden verkauft. Hayden sah sie nie wieder. In den frühen 1840er Jahren heiratete er eine versklavte Frau namens Harriet Bell, adoptierte ihren Sohn und begann bald, ihre Flucht zu planen.

Mit Hilfe von Calvin Fairbank, einem Minister, und Delia Webster, einer Lehrerin, flohen die Haydens aus dem Anwesen ihres Versklavten und kamen schließlich sicher in Kanada an. Bis 1846 waren sie in die USA zurückgekehrt und ließen sich in Bostons Stadtteil Beacon Hill nieder, wo sie ein Bekleidungsgeschäft eröffneten. Es dauerte nicht lange, bis Lewis und Harriet dem Boston Vigilance Committee beigetreten waren und ihr Haus in eine Pension verwandelten, die zu einer stark frequentierten Haltestelle der Underground Railroad wurde.

wie viele menschen waren schon auf dem grund des ozeans

Eine Zeichnung von Harriet Bell Hayden aus ihrem Nachruf inDie Cleveland Gazette.Die Cleveland Gazette,Wikimedia Commons // Gemeinfrei

Obwohl die Sklaverei in Massachusetts seit 1783 illegal war, stellte der Fugitive Slave Act von 1850 fest, dass versklavte Menschen, die in freie Staaten geflohen waren, immer noch gefunden und zu ihren Versklavten im Süden zurückgebracht werden konnten. Die Haydens beschützten furchtlos Hunderte von Menschen vor Kopfgeldjägern, die genau das versuchten. Ellen und William Craft zum Beispiel hatten große Aufmerksamkeit für ihre riskante Flucht aus der Sklaverei in Georgia erregt, bei der Ellen sich als Weißer ausgab und William sich als ihr schwarzer Diener ausgab. Als Kopfgeldjäger sie zum Haus der Haydens verfolgten, kündigte Lewis an, dass er das gesamte Anwesen mit den beiden Fässern Schießpulver, die er darin aufbewahrte, in die Luft sprengen würde, falls sie versuchen sollten, die Crafts zu entführen. Die Kopfgeldjäger haben es nicht riskiert und sind mit leeren Händen gegangen.

Lewis half auch bei der Rekrutierung schwarzer Soldaten für die 54. Infanterie von Massachusetts – eine der ersten rein schwarzen Militäreinheiten der Union – und wurde 1873 sogar in die Generalversammlung von Massachusetts gewählt. Als er 1889 starb, lobte ihn der Stadtrat von Boston als „einen von“ die Pioniere bei der Befreiung dieses Landes vom Fluch der Sklaverei.“ Harriet, die 1893 starb, schenkte ihr gesamtes Vermögen der Harvard Medical School, um ein Stipendium für schwarze Studenten einzurichten, das noch heute existiert.

5. Henrietta Bowers Duterte

Ein Foto von Henrietta Bowers Duterte mit einem ihrer Kinder.Unbekannter Autor, Wikimedia Commons // Public Domain

1852 heiratete Henrietta Bowers, eine 35-jährige Schneiderin, einen haitianisch-amerikanischen Bestatter namens Francis A. Duterte. Sie stammten beide aus angesehenen Philadelphia-Familien, und die Leichenhalle von Francis war erfolgreich; mit anderen Worten, es hätte eine lange, glückliche Verbindung werden sollen. Aber am Ende dieses Jahrzehnts war Henrietta allein: Ihre Kinder waren alle jung gestorben, und auch Francis war plötzlich gestorben. Anstatt die Leichenhalle an einen Mann zu übergeben, was damals zu erwarten gewesen wäre, übernahm Henrietta sie und machte sie neben der Leitung der Leichenhalle zu einer besonders geheimen Haltestelle der U-Bahn.

Henrietta nutzte nicht nur Beerdigungszüge, um verkleideten Flüchtlingen zu helfen, unbemerkt durch die Stadt zu schleichen, sondern schmuggelte sie manchmal auch in echten Särgen aus Philadelphia. Die Leichenhalle war weiterhin lukrativ, und Henrietta leitete die Gewinne in Organisationen, die der schwarzen Gemeinde Philadelphias dienten, wie die First Colored Church und Stephen Smiths Philadelphia Home for Aged and Infirm Colored Persons. 1866 half sie bei der Organisation der Freedman’s Aid Society Fair, um ehemals versklavte Menschen in Tennessee zu unterstützen.

6. David Ruggles

Eine politische Karikatur, die einen Sklavenhalter zeigt, der gegen Ruggles und zwei andere Abolitionisten wütet, die einem seiner Diener bei der Flucht geholfen hatten. Edward Williams Clay, Library of Congress Prints and Photographs Division // Keine bekannten Beschränkungen für die Veröffentlichung

David Ruggles, geboren 1810 frei in Norwich, Connecticut, zog im Alter von 17 Jahren nach New York City und eröffnete einen Lebensmittelladen, den er mit emanzipierten schwarzen Amerikanern besetzte. Es dauerte nicht lange, bis Ruggles dazu überging, abolitionistische Bücher, Broschüren und Zeitungen zu verleihen und zu verkaufen, was ihn zum ersten schwarzen Buchladenbesitzer der Nation machte. Im Jahr 1835 gründeten Ruggles und andere lokale Abolitionisten das New York Vigilance Committee, eine gemischtrassige Organisation, die wie die in Philadelphia Menschen bei der Flucht aus der Sklaverei half. Er leistete nicht nur Rechtshilfe für schwarze Amerikaner, die von Kopfgeldjägern angegriffen wurden, sondern nahm auch viele Flüchtlinge in seinem eigenen Haus in der Lispenard Street auf.

Einer dieser vorübergehenden Gäste war Frederick Douglass, der der Sklaverei entkam und 1838 mittellos und verhungert in New York ankam. Er wurde gerettet, erklärte er in seiner Autobiographie von 1845 „von der humanen Hand von“Herr David Ruggles, dessen Wachsamkeit, Freundlichkeit und Beharrlichkeit ich nie vergessen werde.“ Douglass schrieb an seine Verlobte Anna, die sich innerhalb weniger Tage zu ihm gesellte, und Ruggles arrangierte sogar eine Hochzeitszeremonie im Haus. Kurz nach der Hochzeit gab Ruggles dem Paar 5 US-Dollar und buchte ihre Überfahrt auf einem Dampfschiff nach New Bedford, Massachusetts.

Während seiner Jahre als Bahnhofsvorsteher der U-Bahn verteilte Ruggles unzählige Anti-Sklaverei-Publikationen und plädierte für die „praktische Abschaffung“ oder die Idee, dass sich jeder aktiv an der Emanzipation der schwarzen Amerikaner beteiligen sollte. Er war nicht ohne Feinde: Zweimal wurde sein Laden niedergebrannt und er wurde mehrmals körperlich angegriffen. Mit Ende zwanzig war Ruggles gesundheitlich angeschlagen, und die Abolitionistin Lydia Maria Child ermutigte ihn, bei der Northampton Association of Education and Industry, einer autarken Gemeinde in Florenz, Massachusetts, zu leben, die sich für gleiche Rechte für alle einsetzte. Dort gewann Ruggles durch Hydrotherapie einen Teil seiner Kraft zurück und eröffnete schließlich sein eigenes Hydrotherapie-Krankenhaus, in dem Douglass ihn oft besuchte. Als er im Alter von 39 Jahren starb, schrieb Douglass seinen Nachruf.

7. und 8. Harriet Forten Purvis und Robert Purvis

Eine Daguerroeotypie von Robert Purvis aus den 1840er Jahren. Boston Public Library, Flickr // CC BY 2.0

Robert Purvis, der Sohn eines Weißen und einer freien Schwarzen Frau, war von den 1830er Jahren bis zum Bürgerkrieg in praktisch allen Facetten von Philadelphias Anti-Sklaverei-Bewegung aktiv. Er half mit, die Vigilant Association of Philadelphia und ihr Vigilance Committee zu gründen und zu leiten, die Flüchtlingen Unterkunft, Kleidung, medizinische Versorgung, Rechtsberatung und Nordpassagen anbot; und er arbeitete auch mit prominenten Abolitionisten wie William Lloyd Garrison zusammen, um 1833 die American Anti-Slavery Society und einige Jahre später die Pennsylvania Anti-Slavery Society zu gründen.

Da es Frauen ursprünglich nicht erlaubt war, Mitglieder der American Anti-Slavery Society zu sein, gründete Roberts Frau Harriet Forten Purvis im Dezember 1833 zusammen mit Lucretia Mott und anderen Aktivisten die Philadelphia Female Anti-Slavery Society auch in der Wahlrechtsbewegung führend werden.

Robert und Harriet stammten beide aus äußerst erfolgreichen und angesehenen Philadelphia-Familien, und sie nutzten ihren Einfluss – und ihre finanziellen Mittel –, um Flüchtlingen auf jede erdenkliche Weise zu helfen. Ihr Haus in der Lombard Street wurde zu einer gut besuchten Durchgangsstraße für Flüchtlinge auf dem Weg nach Norden.

„Er war Präsident der ‚Underground Railroad‘, und während dieser langen Zeit der Gefahr war sein Haus eine bekannte Station, wo seine Pferde und Kutschen und seine persönliche Betreuung den Reisenden auf dieser Straße stets zu Diensten standen“, so Roberts Robert Nachruf von 1898 inDie New York Times.

Ein Porträt von Harriet Forten Purvis um 1874. ExplorePAhistory.com // Public Domain

Die hochkarätige Arbeit des Paares machte sie manchmal zu einem Ziel für diejenigen, die sich der Aufwärtsmobilität schwarzer Amerikaner widersetzten. Im August 1842 wurde eine Parade zum achten Jahrestag des Endes der Sklaverei in Britisch-Westindien gewalttätig, als ein irischer Mob – der sich über ihre eigene niedrige Position in der Gesellschaft ärgerte – die Nachtschwärmer angriff und anfing, Gebäude in Schwarzem Besitz zu plündern und in Brand zu setzen die Straße entlang. Die Randalierer wollten zum Haus der Purvises vordringen, wo Robert bewaffnet stand und wartete, aber ein katholischer Priester soll sie abgelenkt haben.

Danach zogen Robert und Harriet mit ihrer Familie in ein Bauernhaus in Byberry, einem nordöstlichen Stadtteil von Philadelphia, und verwandelten ihr neues Anwesen umgehend in eine weitere Station der Underground Railroad. Robert schätzte, dass er zwischen 1831 und 1861 ungefähr eine Person pro Tag emanzipiert hatte (obwohl es möglich ist, dass diese Berechnung seine breitere Arbeit mit verschiedenen Anti-Sklaverei-Organisationen einschloss).

9. Samuel D. Burris

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Eine Skizze von Samuel D. Burris aus dem Buch von William StillDie U-Bahn.Delaware Historical & Cultural Affairs, Wikimedia Commons // Public Domain

Samuel D. Burris arbeitete in den 1840er Jahren unermüdlich daran, Flüchtlinge durch seinen Heimatstaat Delaware und nach Philadelphia zu führen, wo er mit seiner Frau und seinen Kindern lebte. Obwohl Burris ein freier Mann war, konnte er eingesperrt und in die Sklaverei verkauft werden, wenn er dabei erwischt wurde, Flüchtlingen in Delaware zu helfen – und das war er 1847.

Beamte nahmen Burris fest, als er versuchte, eine Frau namens Maria Matthews auf ein Dampfschiff zu schmuggeln. Da seine Kaution auf 5000 US-Dollar (heute über 157.000 US-Dollar) festgelegt wurde, musste er Monate im Gefängnis verbringen, während er auf seinen Prozess wartete. 'Sie unterstützen und applaudieren diesen Sklavenhändlern und diesen unmenschlichen und unbarmherzigen Blutegeln in ihrem seelenvernichtenden Verhalten, indem sie die Farbigen zu Rechtssubjekten machen, damit ihre blutigen Prinzipien sich an ihnen erfreuen können', schrieb er aus seiner Zelle in einem Brief, der später in der abolitionistischen Zeitung von William Lloyd Garrison veröffentlichtDer Befreier.

Am 2. November 1847 wurde Burris schuldig gesprochen, zu einer Geldstrafe von 500 Dollar verurteilt und zu weiteren 10 Monaten Gefängnis verurteilt. Danach wurde er für 14 Jahre in die Sklaverei verkauft. Während Burris seine 10-monatige Haftstrafe verbüßte, sammelte eine Gruppe von Abolitionisten aus Philadelphia 500 Dollar und schickte einen Quäker namens Isaac Flint, um sich als Händler auszugeben und Burris bei der Auktion zu kaufen. Glücklicherweise war Flint der Höchstbietende (obwohl nach William Stills Bericht inDie U-Bahn, Glück hatte wenig damit zu tun: Flint kaufte geschickt einen Händler aus Baltimore, der versucht hatte, sein Gebot zu übertreffen).

„[Burris] war sich keineswegs bewusst, dass er in die Hände von Freunden gefallen war, sondern litt im Gegenteil offensichtlich unter dem Eindruck, dass seine Freiheit verloren war“, schrieb Still. „Die freudige Nachricht wurde Burris ins Ohr geflüstert, dass alles in Ordnung war; dass er mit Abschaffungsgold gekauft worden war, um ihn davor zu bewahren, nach Süden zu gehen.“

Wie der Historiker der Delaware State University, Robin Krawitz, gegenüber CNN sagte, half Burris weiterhin Flüchtlingen nach seiner Freilassung, und wütende Delawareer baten die Regierung tatsächlich, ihn strenger zu disziplinieren. Nachdem Beamte ein Gesetz erlassen hatten, das die öffentliche Auspeitschung als Strafe für jeden, der ein zweites Mal erwischt wurde, empfahl, stellte Burris seine Operationen in Delaware ein. Stattdessen zog er nach San Francisco, wo er Gelder sammelte, um neu befreiten Menschen zu helfen, sich zu etablieren.