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Audrey Munson, Amerikas erstes Supermodel – und erster nackter Filmstar

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Auch wenn Sie den Namen von Audrey Munson vielleicht nicht kennen, haben Sie ihr Abbild mit ziemlicher Sicherheit irgendwo gesehen. Munsons Figur ist in Bronze, Kupfer und Marmor in ganz New York City und sogar im ganzen Land zu finden – Missouri und Wisconsin haben zum Beispiel jeweils eine Statue von ihr auf ihren State Capitol-Gebäuden.

Das Model posierte während ihrer kurzen Karriere für rund 200 Künstler und brachte ihr Spitznamen wie „Miss Manhattan“ und „die amerikanische Venus“ ein, zusammen mit dem Ruf als bekannteste Muse des frühen 20. Jahrhunderts in Amerika. Aber nachdem ein Versuch einer Filmkarriere gescheitert war, kämpfte Munson darum, ihren Platz in der New Yorker Künstlerelite zurückzuerobern. Auch wenn Munsons Bild in Skulpturen und anderen Werken weiterlebt, ist ihre Geschichte ein oft übersehener Teil der Kunstgeschichte.

Ein ideales Chormädchen

Munson, fotografiert von Arnold Genthe im Jahr 1915.Arnold Genthe Collection, Library of Congress // Keine bekannten Beschränkungen für die Veröffentlichung

Audrey Marie Munson wurde am 8. Juni 1891 in Rochester, New York, geboren. Ihr Vater, Edgar Munson, war ein Immobilienmakler, der von einem der Gründer von New Haven, Connecticut, abstammte, und ihre Mutter, Kittie Mahoney, war die Tochter irischer Einwanderer. Das Familienglück war jedoch nur von kurzer Dauer – das Paar trennte sich, als Audrey erst 6 Jahre alt war, nachdem Kittie von Edgars Affäre Wind bekommen hatte. Zwei Jahre später ließen sie sich scheiden.

Nach der Trennung begannen Kittie und Audrey ein neues Leben in Providence, Rhode Island. Kittie arbeitete als Haushälterin und Audrey besuchte schließlich eine katholische High School namens St. Francis Xavier Female Academy. Dort lernte der junge Munson unter der Anleitung der Sisters of Mercy Gesang und Klavier, Geige, Harfe, Mandoline und Gitarre zu spielen.

Bis 1908 hatte ein 17-jähriger Munson begonnen, in kleinen Shows wie der Tourneeproduktion des Musicals aufzutretenHeirat mit Maria. Sie und ihre Mutter zogen im folgenden Jahr nach New York, damit die jugendliche Darstellerin eine Karriere im Showbusiness verfolgen konnte. Am 31. Mai 1909, im Alter von 18 Jahren, betrat Munson zum ersten Mal eine Broadway-Bühne, gekleidet in Drag und spielte die Rolle eines Lakaien in einer musikalischen Komödie namensDer Junge und das Mädchen.



Um diese Zeit begann Florenz Ziegfeld, Jr. mit The Ziegfeld Follies, einer Reihe extravaganter Varieté-Shows, in denen oft große Chöre attraktiver junger Frauen zu sehen waren, die als 'Ziegfeld-Mädchen' bekannt wurden, Wellen zu schlagen. Obwohl Munson nie in einer von Ziegfelds Revuen auftrat, machten ihre atemberaubende Schönheit und ihre vielen musikalischen Talente sie zu einem idealen Chormädchen. Sie trat in den Chören ähnlicher Produktionen auf, darunterDas Mädchen und der Zauberer,Mädchen, undLa Belle Parée.

Hätte Munson diesen Weg fortgesetzt, wäre es möglich, dass ihr Name mit den Hunderten anderer Broadway-Hoffnungsträger, deren Karrieren endeten, als sie ihre Blütezeit als Chormädchen überschritten hatten, in der Anonymität verschwunden wäre. Aber eine zufällige Begegnung lenkte sie in eine drastisch andere Richtung.

Von der Performance zum Posing

Ende 1909 war Munson mit ihrer Mutter auf der 5th Avenue beim Schaufensterbummel, als sie bemerkte, dass ein Mann sie ungewöhnlich aufmerksam beobachtete. Nachdem sie ihn konfrontiert hatte, lud er sie ein, für ihn in seinem Fotostudio zu posieren.

'Uns gefiel die Idee überhaupt nicht', sagte Munson später in einem Interview von 1913 für dieNew Yorker Sonne. „Aber als ich herausfand, dass er einer der besten Fotografen der Stadt war, gingen meine Mutter und ich hin. Er machte ein paar Fotos, sagte, ich hätte einen fast antiken Kopf und begann, seinen Künstlerfreunden von mir zu erzählen.“

Fotograf war Felix Benedict Herzog, der auch ein versierter Elektroingenieur, Patentanwalt und Erfinder war. Obwohl seine Rolle in Munsons Karriere nur wenige Jahre dauerte – er starb plötzlich im April 1912 nach Komplikationen bei einer Darmoperation –, brachte er ihren Dreh von der Performance zum Posing.

Als Munson für Herzog und seine Zeitgenossen posierte, nutzte sie ihre neu entdeckten Verbindungen, um nach mehr Arbeit zu suchen. Dieser Fleiß führte sie ins Atelier des Bildhauers Isidore Konti, der sie bat, für ihre erste Skulptur zu modellieren,Die drei Grazien, die im Hauptballsaal des New Yorker Hotel Astor ausgestellt wird.

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Es war eine außergewöhnliche Gelegenheit, aber sie hatte einen Haken: Munson musste nackt posieren.

Es an die Spitze schaffen

Isidore KontisDrei Grazien.Isidore Konti, Wikimedia Commons // Public Domain

Obwohl die sehr unternehmungslustige Munson offen für die Idee war, zögerte ihre konservativere Mutter, sie zu unterstützen. Aber nachdem sie drei Monate lang die (bekleideten) Model-Sessions ihrer Tochter mit Konti begleitet hatte, gab Kittie Audrey schließlich ihren Segen, um der Kunst willen alles zu enthüllen.

Munson wurde schnell zu einem der produktivsten frühen Models New Yorks und posierte für schätzungsweise 200 Künstler, darunter Fotografen, Illustratoren, Maler, Bildhauer und sogar eine Tapisserieweberin. Wenn Sie in New York waren, haben Sie mit ziemlicher Sicherheit mindestens ein paar Statuen mit Munsons Bild gesehen, auch wenn Sie es nicht wussten - viele Viertel Manhattans haben mindestens eine, und das Metropolitan Museum of Art beherbergt weitere 30 oder so. Die Karyatiden, die den Kaminsims des Hauptsalons in einer von J.P. Morgans Yachten stützen, wurden nach Munsons Ebenbild geschnitzt, und auch die Wandteppiche in George Vanderbilts Villa wurden nach ihrem Bild entworfen. Da einige der Stücke, für die Munson modelliert hat, privat in Auftrag gegeben wurden, ist nicht klar, wo sie gelandet sind (oder ob sie sogar verschiedene Renovierungen und Umzüge überlebt haben).

Was die immer noch prominent ausgestellten Stücke betrifft, ist das vielleicht auffälligste StückBürgerruhm, eine 7 Meter hohe vergoldete Kupferstatue auf dem Manhattan Municipal Building, die 1913 von Adolph Alexander Weinman entworfen wurde. Es ist New Yorks zweitgrößte Statue, die nur von der Freiheitsstatue selbst in den Schatten gestellt wird.

Adolph Alexander WeinmansBürgerruhmauf dem Manhattan Municipal Building.CelsoDiniz/iStock via Getty Images

Eine weitere vergoldete Version von Munson – diesmal Bronze – schmückt die Spitze der USSMaineNational Monument im Columbus Circle zu Ehren der 260 Seeleute, die beim Untergang der USS . im Jahr 1898 starbenMainein Havanna, Kuba. Die 1913 von William Randolph Hearst finanzierte Statue zeigt Columbia – die weibliche Personifikation der Vereinigten Staaten – auf einem Muschelwagen, der von drei Pferd-Seepferdchen-Hybriden namens . gezogen wirdhippocampi. Der Bildhauer Attilio Piccirilli verwendete Metall des versunkenen Schiffes für Teile des Denkmals, zu dem auch ein Schiffsbug über einem Brunnen und eine Gedenktafel mit den Namen der Opfer gehört.

Attilio Piccirillis USSMaineNational Monument im New Yorker Columbus Circle.Elisa Rolle, Attilio Piccirilli, Wikimedia Commons // CC BY-SA 3.0

Munson ist auch außerhalb der Hauptfiliale der New York Public Library, dem Stephen A. Schwarzman Building, in Marmor verewigt. Frederick MacMonniesSchönheitzeigt eine meist nackte Munson, die zum Himmel schaut, während sie sich an ein Pferd lehnt.

Frederick MacMonniesSchönheit, in der Hauptfiliale der New York Public Library.William de Witt Ward, Frederick MacMonnies, Wikimedia Commons // Public Domain

Mitte 1913 waren Munson-inspirierte Werke in der ganzen Stadt so weit verbreitet, dass dieNew Yorker Sonneveröffentlichte in der Ausgabe vom 8. Juni ein Profil über sie mit dem Titel 'All New York Bows to the Real Miss Manhattan'.

Aber trotz der Hunderte von Kunstwerken, denen Audrey ihr Abbild verlieh, waren ihre Gehaltsschecks nicht mit den heutigen Instagram-Influencern vergleichbar. Der gängige Preis für ein Model - nackt oder nicht - betrug zu dieser Zeit 50 Cent pro Stunde, was bedeutet, dass die Munsons ein bescheidenes Leben führten. „Es war gerade genug, um unsere Miete, Lebensmittelrechnungen zu bezahlen und ab und zu ein paar Klamotten zu kaufen … Fast nichts zum Vergnügen“, sagte Munson 1921 in einem Zeitungsartikel.

Zwischen den unzähligen Stunden des Sitzens, Stehens oder Liegens für Künstler hat sich Munson in eine andere Branche verzweigt: den Film.

Ein Fehlstart im Film

Am 18. November 1915 veröffentlichte die Thanhouser Company den StummfilmInspiration, und Munson war der erste amerikanische Filmstar, der in einem nicht-pornografischen Film nackt auftrat. Lose basierend auf Munsons eigenem Leben,Inspirationerzählt die Geschichte eines jungen Mädchens, das in New York von einem Bildhauer entdeckt wurde, der eine Muse brauchte; Es enthält sogar einige echte Statuen, für die Munson posierte. Obwohl der Film insgesamt ein Erfolg war, löste er bei den Zuschauern, die sich gegen die Nacktheit sträubten, einigen Widerspruch aus. Lokale Beamte verhafteten tatsächlich einen Theatermanager in Ossining, New York, weil er den „falschen Film“ gezeigt hatte, und die Civic League der Stadt richtete ein Zensurkomitee ein, um ähnliche Katastrophen in Zukunft zu verhindern. „Ich habe genug gesehen und all die ‚Inspiration‘ bekommen, die ich wollte“, sagte ein Mitglied.

Munson war charakteristischerweise unbeirrt. Sie und ihre Mutter zogen nach Kalifornien, wo die Darstellerin 1916 wieder nackt auftratReinheit. Es war ein weiterer erfolgreicher (aber polarisierender) Film, aber er markierte auch den Anfang vom Ende von Munsons kometenhaftem Aufstieg zum Ruhm. Ihr nächster Film,The Girl O’ Dreams, wurde nie veröffentlicht. Die Gründe sind unbekannt, aber der Biograf James Bone hat spekuliert, dass es sich um einen Streit um die Filmrechte gehandelt haben könnte - ohne Munsons Schuld.

Ich kämpfe darum, über dem Kampf zu bleiben

Munson inReinheit, 1916.Apeda Studio, Library of Congress // Keine Veröffentlichungsbeschränkungen bekannt

Die Munsons kehrten Ende 1916 nach New York zurück. Audrey verbrachte die nächsten zwei Jahre in den High-Society-Kreisen von New York und Newport, Rhode Island, und nahm angeblich eine Beziehung mit dem Schiffererben Hermann Oelrichs Jr. auf. Ihre Mutter behauptete, die zwei hatten tatsächlich geheiratet, obwohl es dafür keine Aufzeichnungen gibt.

Was auch immer Munson für ihren angeblichen Freund hatte, wurde Anfang 1919 sauer. Im Januar dieses Jahres schickte sie einen seltsamen Brief an das US-Außenministerium, in dem sie darauf bestand, dass die erheblichen Investitionen der deutschen Regierung in die Filmindustrie sie daran hinderten, Rollen zu buchen. Sie führte Oelrichs, Jr. und andere bekannte Deutsch-Amerikaner als Mitverschwörer in dieser Verschwörung auf und argumentierte, dass sie sie diskriminierten, weil sie von frühen britischen Siedlern abstamme. „Wie Sie wissen, haben mich die 25.000.000 US-Dollar der Kaiser [sic] in der Filmindustrie arbeitslos gemacht, da ich Amerikanerin englischer Abstammung bin, die bis in die Mayflower-Tage zurückreicht“, schrieb sie.

Aus Munsons haltlosen Anschuldigungen wurde nichts, aber ihre Verleumdung „des Deutschen“ und „des Deutsch-Juden“ in dem Brief deutete auf einen schwärenden antisemitischen Zug hin, den sowohl Munson als auch ihre Mutter in anderer Korrespondenz deutlich machten.

Die Dinge enthüllten sich weiter im Februar, als Munson und ihre Mutter zum Verhör über Dr. Walter K. Wilkins' Ermordung seiner Frau Julia vorgeführt wurden. Die Presse berichtete, dass Wilkins, der eine Pension besaß, in der die Munsons gewohnt hatten, eine Affäre mit einer „hübschen jungen Frau“ hatte, von der viele annahmen, dass es sich um Audrey handelte. Sie bestritt jede Beziehung und verbürgte sich sogar für seinen Charakter, aber der Ansturm der negativen Publicity half ihrer Karriere sicherlich nicht.

1921 versuchte Munson, die Kontrolle über ihren Ruf zurückzugewinnen, indem sie ihre Lebensgeschichte in 20 fortlaufenden Artikeln mit dem Titel erzählteDie Studios der Königin der Künstlerin HearstsNew Yorker AmerikanerZeitung. Die Serie sollte Werbung für ihren neuen Film machen,Achtlose Motten, auch basierend auf Munsons Leben. Aber die Filmemacher benutzten Munson nur für ein paar Aufnahmen und überließen den Großteil ihrer Rolle der Newcomerin Jane Thomas. Es war ein weiteres Beispiel dafür, dass andere Munsons Image ohne Rücksicht auf die Frau dahinter genossen und davon profitierten – ein unausweichliches Thema ihrer Karriere als Model und Muse – und ihr Schreiben spiegelte ihre Verzweiflung wider.

„Ich frage mich, ob viele meiner Leser nicht vor einem Meisterwerk einer schönen Bildhauerei oder einem bemerkenswerten Gemälde eines jungen Mädchens gestanden haben, das ihre Bescheidenheit und Reinheit gerade durch den Verzicht auf Vorhänge betont, anstatt sie zu mindern, und sich die Frage gestellt haben: ‚Wo ist?‘ Sie jetzt, dieses Model, das so schön war?'“, schrieb sie in einem Artikel. „‚Was war ihr Lohn? Ist sie glücklich und wohlhabend oder ist sie traurig und verloren, ihre Schönheit ist verschwunden und hinterlässt nur Erinnerungen?'“

Werbung benutzte Munsons Namen, um Interesse zu wecken, aber Jane Thomas wurde der Star der eigentlichen Show.Equity Pictures Corporation, Wikimedia Commons // Public Domain

Nicht lange danach startete Munson eine weit verbreitete Suche nach dem „perfekten Mann“. Aber Munson war damit aufgewachsen, ihre eigene englisch-amerikanische Schönheit über alles zu schätzen, und ihre Idee, dass die Ehe „zum Wohle der Rasse“ sein sollte, spiegelte ihre eugenischen, fremdenfeindlichen und antisemitischen Tendenzen wider. Obwohl sie sich einen Ehemann aussuchte – Joseph J. Stevenson, Pilot und Vermögensverwalter des Ersten Weltkriegs aus Chicago –, verfolgten sie ihre Beziehung nie wirklich weiter.

1922 lebte eine mutlose, unglückliche Munson mit ihrer Mutter in Mexiko, New York, nördlich von Syrakus. Im Mai desselben Jahres versuchte das ehemalige Model im Alter von 28 Jahren, Quecksilbergift zu schlucken, um durch Selbstmord zu sterben. Sie überlebte, aber sie versuchte nicht, ins Rampenlicht zurückzukehren.

Ein ruhiges neues Leben

Fast ein Jahrzehnt lang lebte Munson mit ihrer Mutter im Bundesstaat New York, wo sich ihre psychische Verfassung weiter verschlechterte. 1931 brachte Kittie ihre Tochter unter Berufung auf Depressionen, Wahnvorstellungen, Halluzinationen und mehr in eine Anstalt.

Kurz nach ihrem 40. Geburtstag zog Munson in das St. Lawrence State Hospital in Ogdensburg, New York. Abgesehen von einem kurzen Aufenthalt in einem Pflegeheim blieb sie die nächsten 65 Jahre in diesem Krankenhaus, und der Tod ihrer Mutter im Jahr 1958 markierte den Beginn einer 26-jährigen Zeit ohne Besucher. Dann, im Jahr 1984, hat die Tochter von Munsons Halbbruder, Darlene Bradley, sie aufgespürt und ihren Vater mitgenommen, um mit seiner lange verschollenen Schwester wieder vereint zu werden. Bradley besuchte weiterhin regelmäßig, bis ihre betagte Tante am 20. Februar 1996 im Alter von 104 Jahren starb.

Munson wurde eingeäschert und ihre Asche wurde in das Grab ihres Vaters auf dem New Haven Cemetery in New Haven, New York, gelegt. Der Grabstein listete Edgar Munson, seine zweite Frau Cora und ihre Tochter Vivian auf – aber 20 Jahre lang wurde nicht erwähnt, dass der ehemalige Star auch dort beigesetzt wurde.

Im Jahr 2016 entschieden die Stadtschreiberin Debra Allen von New Haven und die Stadthistorikerin Marie Strong, dass es an der Zeit war, Munsons Vermächtnis mit einem eigenen Grabstein zu ehren. Da sie dafür keine städtischen Mittel zur Verfügung stellen konnten, nahmen sie an zahlreichen Kreisfest-Backwettbewerben teil und gewannen diese. Die beiden gaben ihr Preisgeld für einen schlichten, eleganten Grabstein mit eingravierten Blumen und den Worten ausSchauspielerin & Model– das letzte Stück Stein, das vom ewigen Erbe von Amerikas erstem Supermodel zeugt.