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Chakka-Chhh: Die verborgene Geschichte von View-Master

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Wäre nicht der FBI-Informant bei der Chase Bank gewesen, hätte William Gruber seinen Erfolg vielleicht genießen können.

Es war 1939, und das zufällige Treffen des deutschen Einwanderers mit einem Angestellten von Sawyers Postkartenfirma in Portland, Oregon, hatte kürzlich einen wichtigen Geschäftsabschluss erzielt: Sawyer's war an der Massenproduktion von Grubers View-Master interessiert, einem tragbaren Stereo-Fotobetrachter, der einen separaten Bild für jedes Auge, um einen 3D-Effekt zu erzeugen. Gegen eine Lichtquelle gehalten, erzeugten die Rollen ein immersives Standbild.

Es gab nur einen Stolperstein: Die Objektive für den Betrachter waren schwer zu beschaffen. Um zu helfen, empfahl Gruber Sawyer, eine deutsche Optikfirma zu beauftragen, die die benötigte Anzahl für vernünftige 7,5 Cent pro Objektiv produzieren könnte. Doch als der Deal abgeschlossen war, machten Handelsembargos Geschäfte mit Deutschland unmöglich. Die Firma erstattete die Zahlung direkt an Gruber, die dann einen Scheck an Sawyer ausstellte.

Ein deutschstämmiger Staatsbürger, dem Gelder aus dem von den Nazis besetzten Deutschland geschickt wurden, hisste bei Chase eine Flagge; das FBI wurde von ihrem Informanten in der Zweigstelle benachrichtigt, und Gruber wurde für eine Erklärung in die Enge getrieben.

Er hatte einen. Es war legitim. Aber es war auch nicht zu leugnen, dass Gruber ein Nazi-Sympathisant war, der sich seit seiner Ankunft in Portland im Jahr 1924 für Hitler ausgesprochen hatte. Kurz nachdem der View-Master auf der New Yorker Weltausstellung 1939 debütierte, wurde Gruber nach Idaho zurückgeschickt, wo sein Vermögen eingefroren wurde und er wegen Spionage angeklagt wurde. Es war kein schönes Bild.

Jack Pearce über Flickr // CC BY-SA 2.0

Stereoskope mit Bildkarten, sogenannten Stereographen,war seit dem 19. Jahrhundert eine beliebte Stubenunterhaltung, als die 3D-Viewer in Gemeinschaftsräumen aufgestellt waren. Aufgewachsen in München Anfang des 20. Jahrhunderts war Gruber von den Geräten und der Fotografie im Allgemeinen fasziniert.



Es war ein schönes Hobby, aber kaum eine richtige Karriere; Grubers Familie erwartete von ihm, dass er dem Beruf seines Vaters als Schmied nachgehen würde.

Die Lebensmittelrationierung infolge des Ersten Weltkriegs machte diesen Plänen einen Strich durch die Rechnung. Unterernährt besaß Gruber nicht die körperliche Kraft, um diese Art von Handarbeit zu verrichten. Stattdessen wurde er Klavierstimmer und zog 1924 nach Oregon, um die amerikanische Staatsbürgerschaft anzustreben und seine Fotografie in einer landschaftlich reizvolleren Umgebung zu erkunden.

Der Umzug hat seine Gefühle gegenüber der NSDAP nicht verwässert. Nach seinem Beitritt im Jahr 1921 glaubte Gruber weiterhin daran, dass Adolf Hitler ein geteiltes Deutschland vereinen könnte. Pro-deutsche Gruppen in Portland zählten ihn zu ihren Mitgliedern; er vertrat die Ansichten der Kunden gegenüber Hitler, während er ihre Klaviere stimmte. Es ist unwahrscheinlich, dass Gruber eine Ahnung hatte, wie ihn seine stimmliche Unterstützung auf das Radar des FBI gebracht hat.

Im Jahr 1938 heiratete Gruber Norma, eine gebürtige Portlanderin, und die beiden verbrachten ihre Flitterwochen in einer Lodge in der Nähe der Oregon Caves. Während er sein Dual-Kamera-Stativ herumschleppte, um stereoskopische Bilder zu machen, traf Gruber auf einen anderen Fotografen, Harold Graves, der beauftragt worden war, Hirsche für Sawyer zu fotografieren.

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Graves war fasziniert von der merkwürdigen Einrichtung; Gruber erklärte, wie er einen Viewer plante, der 3D-Bilder in Farbe darstellen kann, vorzugsweise für Bildungszwecke. Neben Nationalparks und berühmten Städten könnten die Dias auch Pflanzen und Tiere identifizieren; ein Bilderrad konnte mit einem Handhebel gedreht werden.

Fasziniert glaubte Graves, dass die Bilder als Postkarten-Alternative dienen könnten, die in Foto- und Souvenirläden als Souvenirs verkauft werden könnten. Gruber, der schon lange mit der einen oder anderen Geschäftsidee auf Gold stoßen wollte – einst wollte er seinen Lebensunterhalt mit Pilzen verdienen – stimmte zu, die Idee an Sawyer's zu lizenzieren. Der Plan war, den View-Master für ein Weltausstellungs-Debüt 1939 fertig zu stellen.

Grubers Vorschlag, die Linsen aus Deutschland zu beziehen, hätte unbeabsichtigte Folgen. Mit einer Geldspur, die ihn scheinbar belastete, und Zeugen, die über seine Meinung zu Hitler aussagen konnten, war er ein Hauptziel für J. Edgar Hoovers hartes Durchgreifen gegen Subversive. Während er auf seinen Prozess wartete, verbannte die Regierung Gruber nach Idaho, wo er eine schriftliche Korrespondenz mit Sawyers Mitarbeitern führte, um die Entwicklung des Zuschauers zu überwachen – und gelegentlich die Erlaubnis erhielt, nach Oregon zurückzukehren, um Produktionsprobleme zu lösen.

Obwohl es seltsam erscheint, dass die Regierung während des Krieges einem selbsterklärten Nazi nachgeben wollte, hatten sie gute Gründe. Auf Umwegen arbeitete Gruber für sie.

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Während View-Master 1940 von der breiten Öffentlichkeit willkommen geheißen wurde, wurde es durch die Rationierung von Film und Papier zu einem entbehrlichen Produkt. Sawyer befürchtete, dass es diesen Schwung nie wiedererlangen würde. Aber in einer Wende des Schicksals sah das US-Militär eine Chance: Der View-Master war ein perfektes Fahrzeug, um Soldaten Dias von Flugzeugen und Munition zur einfachen Identifizierung zu zeigen. Fast zur gleichen Zeit, als sich Gruber im Kartoffelland-Exil befand, kauften die Streitkräfte mehr als 10.000 View-Master und 6 Millionen Rollen. (Inmitten der Bildungsfolien fanden einige gewagte Pin-up-Bilder von Bettie Page ihren Weg in die Verbreitung.)

Es war Mund-zu-Mund-Propaganda, von der Sawyer's nie hätte träumen können, sie zu kaufen. Alle GIs, die während des Einsatzes von View-Master beeindruckt waren, kamen nach Hause und erzählten ihren Familien davon. Anstatt den Haushalt für eine Reise in ein Auto zu packen, konnten sie 1 US-Dollar für einen Zuschauer mit sieben Dias ausgeben, die sie überall hin transportierten. View-Master war ein Album mit Urlaubsfotos, das keinen Urlaub erforderte.

Zu diesem Zeitpunkt war Gruber nach Portland und zu seinem normalen Leben zurückgekehrt. Trotz seiner Nazi-Befürwortung hatte ein Bundesrichter festgestellt, dass er kein Spion war oder für deutsche Streitkräfte arbeitete, und ordnete an, dass sein Fall eingestellt wird.

Es war ein dunkles Kapitel in der Geschichte des Geräts, aber es wäre nicht das Schlimmste.

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Gruber, der durch die Ausbildung seines Objektivs zu seiner fotografischen Arbeit zurückgekehrt istüber Pilze und andere vielseitige wissenschaftliche Themen, beabsichtigte nie, dass View-Master ein Spielzeug ist. Für ihn war es wie ein Fernglas, das mit erstaunlicher Klarheit und Detailtreue tief in die Bilder blicken konnte. Münz- und Briefmarkensammler könnten eine Sammlung von Mustern führen; seltene Vögel konnten fotografiert und auf charakteristische Merkmale untersucht werden.

Aber Sawyer hat auch die Attraktivität von View-Master für Kinder zur Kenntnis genommen. Ab 1944 engagierte das Unternehmen die Bildhauerin Florence Thomas, um maßgeschneiderte Szenen aus Märchen und Kindergeschichten herzustellen, die in einem Diorama platziert und fotografiert werden konnten. Thomas produzierte eine Reihe von Bildern ausEin Weihnachtslied,Alice im Wunderland, und die Bibel. Die Rollen waren beliebte Verkäufer und verdoppelten im Wesentlichen die Demografie von View-Master.

Ein Florence Thomas Diorama von Schneewittchen. Bildnachweis: Internetarchiv


1951 kaufte Sawyer's Tru-Vue, einen konkurrierenden stereoskopischen Viewer. Während es schön war, die Konkurrenz auszuschalten, bot Tru-Vue etwas noch Wertvolleres: eine übertragbare Lizenz für die Charakterbibliothek von Walt Disney.

Fast über Nacht hatte View-Master Zugriff auf Bilder von Disney-Fernsehserien wieDavy Crockettund Filme wieBambi. In einer Zeit, in der Farbfernsehen knapp war und es noch keinen Heimvideomarkt gab, war es eine große Sache, dass ein Kind vertraute Charaktere – in Kodachrome-Farbe – noch einmal besuchen konnte. Die Abenteuer von Donald Duck stellten schnell die Pilzkataloge in den Schatten, obwohl immer ein Appetit auf Menschen vorhanden war: Die Krönung von Königin Elizabeth II. 1953 verkaufte 1,5 Millionen Rollen in nur neun Monaten.

Enokson über Flickr // CC BY 2.0


Während View-Master im Laufe der Jahre mehrmals den Besitzer wechselte—Sawyer’s wurde 1966 von der General Aniline Film Corporation übernommen, bevor es 1989 schließlich in die Hände von Tyco überging—Gruber hatte nie viel mit Unternehmensmanövern zu tun. Seine Leidenschaft blieb die Fotografie. Nach seiner Begegnung mit der Regierung startete er das ehrgeizigste Projekt seines Lebens.

Nach seiner Rückkehr nach Portland schloss Gruber eine Freundschaft mit Dr. David Bassett, der damals an der University of Washington lehrte, bevor er nach Stanford wechselte. Mit Hilfe von Bassett wollte Gruber den starken visuellen Reiz des View-Masters nutzen, um die menschliche Anatomie detailgetreu aufzunehmen.

Das Projekt,Ein stereoskopischer Atlas der menschlichen Anatomie, verwendete präpariertes Leichengewebe, um komplizierte Karten von Nerven, Muskeln und Sehnen hervorzuheben. Bassett und Gruber schnitten Gehirne und Rückenmark auf und zeichneten eine beispiellose Tour durch den Körper auf.

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Es war wahrscheinlich das Beste, was Gruber woanders beschäftigte. Es sollte Jahrzehnte dauern, aber in der 1951 eröffneten View-Master-Anlage in Beaverton wurden Konzentrationen des Entfetters Trichlorethylen (TCE) festgestellt, die mehr als das 320-fache des gesetzlichen Grenzwerts betrugen, ein Großteil davon sickerte in das Brunnenwasser, das die Mitarbeiter tranken. Mehrere erkrankten; viele selbstberichtete Krebsdiagnosen. 2001 wurde es endgültig geschlossen.

Von dem kleineren Skandal von View-Master hat Gruber einen fairen Pass gemacht, um sich selbst zu erlösen. Als das Ausmaß von Hitlers mörderischen Tendenzen aufgedeckt wurde, erkannte Gruber, dass er sich in den Führungsqualitäten des Führers geirrt hatte und er machte seine Politik nicht mehr öffentlich. Arbeite an demAtlasverbrauchte die restlichen 14 Jahre seines Lebens bis zu seinem Tod im Jahr 1965.

Während View-Master wahrscheinlich am besten für seine lizenzierten Unterhaltungseigenschaften in den 1970er und 1980er Jahren bekannt ist, könnte sein nachhaltigster Beitrag von einem rehabilitierten Nazi-Sympathisanten stammen. Bis heute ist dieAtlasund seine 1500 Bilder gelten als eines der besten Dissektionsprojekte, die jemals auf Film festgehalten wurden.

Zusätzliche Quellen:
Master ansehen: Die Biographie von William Gruber