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Maine Man: Die Geschichte von L.L. Bean und seiner Firma

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L.L. Bean, das Outdoor-Unternehmen, das für kuschelige Hausschuhe, Flanellkleidung und nostalgische Kataloge bekannt ist, ist in seinen 100 Jahren im Geschäft überraschend relevant geblieben. Sein originaler Bean Boot ist in letzter Zeit zu einem Modestatement geworden, während seine Campingausrüstung für Millionen von Outdoor-Enthusiasten ein Muss ist. Jedes Jahr besuchen mehr als drei Millionen Menschen den Flagship-Store von L.L. Bean in Freeport, Maine und tragen dazu bei, den Jahresumsatz des Unternehmens in Höhe von 1,6 Milliarden US-Dollar zu steigern.

Und alles begann mit einem Mann, der nasse Füße satt hatte.

Leon Leonwood Bean – 'L.L.' für alle, die ihn kannten, war er ein begeisterter Jäger und Fischer, der sich nie vorstellen konnte, ein Geschäft zu führen, geschweige denn ein Multimillionen-Dollar-Unternehmen. Er wusste nur, dass er ein hartnäckiges Problem hatte: Jedes Mal, wenn er in der sumpfigen Wildnis von Maine auf Elchjagd ging, wurden seine Füße durchnässt. Er probierte verschiedene Paar Stiefel aus, aber das Ergebnis war jedes Mal das gleiche. Also beschloss er schließlich, etwas dagegen zu tun.

Der 40-jährige Bean, der nach der achten Klasse die Schule verließ, war Berufsgeselle. Er hatte in einer örtlichen Molkerei gearbeitet, Seife von Tür zu Tür verkauft, und nachdem sein Bruder Otho einen Trockenwarenladen eröffnet hatte, leitete L.L. es. Aber Bean hatte noch nie in seinem Leben einen Stich genäht und hatte keinerlei Erfahrung mit der Herstellung von Schuhen. Also bezahlte er einen lokalen Schuster, um einen speziellen Stiefel herzustellen, der eine lederne Knöchelstütze auf den harten Gummiböden von Galoschen befestigte. Bean nannte seine Kreation den Maine Hunting Shoe.

bullcitydave über Flickr // CC BY-NC-ND 2.0

Die Kombination aus einer stabilen Basis mit einer leichteren Stützstruktur des Stiefels war perfekt für Jäger, die lange Strecken unter widrigen Bedingungen zurücklegen mussten. Und es war ein ziemlich neuartiges Konzept für die frühen 1900er Jahre. Nach einem erfolgreichen Jagdausflug bestellte Bean 100 Paar Maine Hunting Shoes.

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Für den Verkauf der Schuhe entwarf er einen Werbeflyer, der sich als Fachausstatter positioniert:



Außer Ihrer Waffe ist nichts für Ihr Outfit so wichtig wie Ihre Schuhe. Sie können keinen Erfolg bei der Jagd auf Hirsche oder Elche erwarten, wenn Ihre Füße nicht richtig gekleidet sind. Der Maine-Jagdschuh wurde von einem Jäger entworfen, der in den letzten 18 Jahren durch die Wälder von Maine gestreift ist. Sie sind leicht wie ein Paar Mokassins mit dem Schutz schwerer Jagdstiefel.

Beans nächster Schritt war ein Geniestreich, der im Nachhinein seinen zukünftigen Erfolg vorhersagte. Er sammelte alle Namen und Adressen der Inhaber von Jagdscheinen in Maine und schickte seinen Flyer an diejenigen, die außerhalb des Staates wohnten. Seine Meinung: Diese Personen seien eher Neulinge, die fachkundigen Rat benötigten. In kürzester Zeit verkaufte er seine ersten 100 Paar.

Aus einem Katalog von 1943, über eBay

Beans brillantes Marketing würde jedoch schnell sauer werden, als sich die Leder- und Gummikomponenten der Stiefel zu lösen begannen. Einer nach dem anderen schickten ihm die Kunden ihre kaputten Maine Hunting Shoes zurück, um eine Rückerstattung zu erhalten. Am Ende standen 90 von 100 Paaren – eine verheerende Fehlerquote für ein neues Unternehmen mit begrenzten Ressourcen.

Ungebeugt erstattete Bean allen das Geld, lieh sich 400 Dollar, reiste nach Boston und traf sich mit Vertretern der United States Rubber Company, die ihn mit neuen Unterteilen versorgten, die die Nähte besser halten würden. Nach seiner Rückkehr nach Maine fertigte Bean die aktualisierten Stiefel und schickte Paaren an die zuvor unzufriedenen Kunden kostenlos. Sie waren begeistert.

Dieser Fokus auf Service und Qualität, unterstützt durch eine Geld-zurück-Garantie, sollte das Rückgrat des Unternehmens L.L. Bean werden. Das klingt nach PR-Bodenplatte, aber 1912 waren Dinge wie Produktsicherheit und Zuverlässigkeit alles andere als garantiert – und es zahlte sich für den winzigen Ausrüster aus Freeport aus. Als die Mundpropaganda zunahm, gewann L.L. Bean mehr Kunden, von denen viele schrieben, um den neuen und verbesserten Maine Hunting Shoe anzufordern. Bean verschickte die Bestellungen und stellte sicher, dass er eine Broschüre mit volkstümlichen Angeboten enthielt, die er für seine wachsende Produktpalette geschrieben hatte, darunter Seesäcke mit Reißverschluss, Gamshemden, Mokassins und Angelköder.

Neben zuverlässigen Produkten erhielt L.L. Bean einen Schub durch den expandierenden U.S. Postal Service, der Anfang des 20. Jahrhunderts seinen Paketdienst startete. 1917 baute Bean über dem Postamt der Stadt eine Fabrik und ein Versandzentrum. Mit der Hilfe eines anderen Bruders, Guy, des örtlichen Postmeisters, baute er ein System von Rutschen und Aufzügen, das Auftragsscheine und Pakete schnell weiterleitete. Als diese Lieferungen durch den Nordosten und das ganze Land rasten, wurde der Name L.L. Bean zum Synonym für Outdoor-Abenteuer.

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Aus einem Katalog von 1930, über eBay

Bean profitierte auch von der wachsenden Zahl von Autobesitzern, von denen viele zu Angel- und Familienausflügen nach Maine fuhren. Sie machten einen besonderen Halt im L.L. Bean Showroom, der sich neben der Fabrik befand, wo sie oft den umgänglichen Gründer des Unternehmens trafen, der sie für ihre Reise ausstatten wollte.

Einige wichtige Empfehlungen befeuerten das weitere Wachstum des Unternehmens: Die MacMillan Arctic Expedition von 1925 nutzte seine Stiefel, und Prominente wie Jack Dempsey und Babe Ruth waren häufige Kunden. Mit der Zeit würden Namen wie Franklin Roosevelt, John Wayne und Ernest Hemingway das Unternehmen loben. Aber es war L.L. Bean, der am meisten zum frühen Erfolg des Unternehmens beigetragen hat. Laut zahlreichen Berichten war Bean ein geborener Verkäufer, der sich durch den Aufbau von Beziehungen zu seinen Kunden auszeichnete. Er hatte auch seine Hände in jedem Aspekt des Geschäfts. Er testete jedes Produkt selbst und machte oft lange Mittagspausen, um mit der neuesten Ausrüstung zu wandern und zu angeln. Er kontrollierte auch alles, vom Merchandising des Unternehmens über die Bestellung bis hin zum Design und Schreiben der saisonalen Kataloge des Unternehmens.

Der L.L. Bean-Katalog, der als einfacher vierseitiger Flyer begann, entwickelte sich schnell zu einem 51-seitigen Leitfaden mit Kleidung, Schuhen, Sportartikeln und Einrichtungsgegenständen. Es präsentierte nicht nur die zum Verkauf stehenden Produkte, sondern vermittelte auch die Persönlichkeit des Unternehmens, die von Bean selbst verkörpert wurde. 'Sie müssen nicht mehr mit Dutzenden von Fliegen experimentieren, um die wenigen zu bestimmen, die Fische fangen', schrieb er 1927 in einem Katalog. 'Das haben wir für Sie experimentiert.' Freundlich, hilfsbereit und ein wenig exzentrisch vermittelten die Kataloge den Leuten das Gefühl, eher bei einem liebenswerten, aufgeregten Onkel als bei einer Firma zu kaufen.

Katalog Herbst 1943, über eBay

Dieser liebenswerte Onkel war jedoch auch ein versierter Geschäftsmann, der seine Rolle an der Spitze genoss. In seinem BuchL.L. Bean: Die Entstehung einer amerikanischen Ikone, Leon Gorman, der Enkel von L.L. und ehemaliger Chef des Unternehmens, erinnerte sich an eine geschäftstüchtige Bean, die im Freeport-Laden ausgestellt war:

„Mir fiel immer auf, dass L.L. in der Nähe der Kasse im Einzelhandelsgeschäft ein großes, formelles Porträt von sich selbst in einem Nadelstreifenanzug aufgehängt hatte. Es war unpassend zwischen all den Schneeschuhen, Angel- und Jagdausrüstung und anderen Outdoor-Utensilien – sicherlich nicht das Bild, das die Leute von diesem Landonkel hatten, der eine kleine Katalogoperation in den Wäldern von Maine führte. '

Die Kundentreue hielt L.L. Bean durch die Depression hindurch erfolgreich. Bis 1937 hatte das Unternehmen einen Jahresumsatz von mehr als 1 Million US-Dollar erreicht. Der Versandhandel wurde mit der Größe des Katalogs erweitert. Von Businesshemden und Scheunenjacken bis hin zu Taschenmessern und drehbaren Entenködern konnten die Kunden nun alles kaufen. 1942 reiste L.L. nach Washington, wo er militärische Führer in Bezug auf Kaltwetter-Outfits für Truppen beriet. Das Unternehmen lieferte am Ende spezielle Stiefel, die als 'Schuhbeutel' bekannt sind, an die Kriegsanstrengungen. In den 1950er Jahren war L.L. Bean ein bekannter Name.

Jahrelang verzeichnete das Unternehmen ein Umsatzwachstum von 25 Prozent und mehr. Bis 1960 hatte sich dieses Wachstum jedoch erheblich verlangsamt. Die Konkurrenz hatte die Preisgestaltung und Produktqualität von L.L. Bean eingeholt. Und die Expansion von Einzelhandelsgeschäften im ganzen Land bot den Verbrauchern ein praktischeres Einkaufserlebnis. Bean, der zu diesem Zeitpunkt fast 90 Jahre alt war und das Unternehmen immer noch leitete, war auch in Bezug auf Herstellung und Marketing hinter der Zeit. Seine Fabrik in Freeport war ein Gewirr von Ineffizienzen und war auf eine alternde Teilzeitbeschäftigung angewiesen, die mit dem Auftragsvolumen nicht Schritt hielt. In einer Zeit, in der sich Print- und Fernsehwerbung schnell weiterentwickelten, konnte sich L.L. Bean nicht mehr auf die harte Arbeit und den volkstümlichen Appell seines Gründers verlassen, Produkte zu bewegen.

Bean blieb bis zu seinem Tod 1967 im Alter von 94 Jahren der Firmenchef. Zu dieser Zeit übernahm Gorman, ein Bowdoin-Absolvent und Marine-Reservist, den Bean 1961 als Schatzmeister anstellte, und war damit erst die zweite Person, die die Leitung übernahm ein Unternehmen, das mehr als 50 Jahre alt war.

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Scott Thomas über Flickr // CC BY-NC-ND 2.0

Schließlich ging das Unternehmen mit der Zeit. Gorman erhöhte das Werbebudget von L.L. Bean, machte die Preisgestaltung wettbewerbsfähiger, rationalisierte seinen Fabrikbetrieb und erweiterte die Einzelhandelsstandorte im gesamten Nordosten. Aber auch ein Großteil der ursprünglichen DNA, die der L.L. Bean ihre Identität verlieh, wie der Katalog und das Freeport Outlet, das eine riesige Statue von Beans berühmtem Maine Hunting Shoe (Größe 451) zeigt.

Für ein Unternehmen, das stolz auf seinen extremen Kundenservice ist, haben sie einen Vorteil, den viele andere Unternehmen nicht beanspruchen können: Das Freeport-Outlet bleibt 24 Stunden am Tag, 365 Tage im Jahr geöffnet und schließt seine Türen nie ab. Diese Praxis geht auf das Jahr 1951 zurück, als Bean, nachdem er jahrelang angenehm in den frühen Morgenstunden aufgewacht war, um Jäger und Fischer auszustatten (über der Türklingel des Ladens war ein Schild mit der Aufschrift „Klingeln Sie einmal pro Minute, bis der Verkäufer erscheint“), beschlossen, halten Sie die Steckdose rund um die Uhr geöffnet.

In den letzten 65 Jahren war der Freeport Store ständig geöffnet, mit einer Ausnahme: dem 5. Februar 1967, dem Tag der Beerdigung von L.L. Bean.