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Seneca Village: Als New York City eine blühende schwarze Gemeinschaft zerstörte, um Platz für den Central Park zu machen

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Dieser Beitrag erschien ursprünglich auf The History Blog.

Seneca Village war eine kleine, aber lebendige Gemeinde, die 1825 von freien Afroamerikanern der Arbeiterklasse in Uptown Manhattan gegründet wurde. Das Gebiet von der West 82. bis zur 88. Straße zwischen der Seventh und Eighth Avenue war damals noch Ackerland, gut zehn Kilometer nördlich der belebten Innenstadt, und dies war lange vor den öffentlichen Verkehrsmitteln. Karten von New York City noch im Jahr 1840 halten tatsächlich an der West 26th Street (der zweiten Markierung südlich des Empire State Buildings), fast sechs Kilometer südlich von Seneca Village.

Trotz seiner beschwerlichen Entfernung vom Stadtzentrum (dem südlichsten Marker) hatte die ländliche Lage den entscheidenden Vorteil, den Afroamerikanern der Arbeiterklasse, die den schlimmsten Lebensbedingungen ausgesetzt waren, die notorisch überfüllten, dreckigen und kriminellen Slums von Lower Manhattan zu bieten zu bieten hatten – Zugang zu frischer Luft, Raum und Land, Land, auf dem sie Häuser bauen und bebauen konnten, um ihre Familien zu ernähren. So stark diese Motivation auch gewesen sein muss, es war nicht der einzige Anreiz, den schwarze Menschen mit dem nötigen finanziellen Mittel zum Erwerb ihres eigenen Eigentums hatten.

Als Andrew William am 27. September 1825 die ersten drei Grundstücke kaufte, aus denen Seneca Village werden sollte, war die Sklaverei in New York noch legal. 1799 verabschiedete Gesetze legten fest, dass versklavte Menschen im Staat am 4. Juli 1827 emanzipiert werden sollten, aber es gab natürlich Nachträge und Vorbehalte, so dass nicht jeder sofort am magischen Datum freigelassen wurde, und sogar freien schwarzen Männern wurde die politische Freiheit verweigert Rechte, die auf weiße Männer ausgeweitet wurden. Laut der Verfassung des Staates New York von 1821 hatten nur afroamerikanische Männer das Wahlrecht, die ein Vermögen von 250 US-Dollar besaßen. (Sie mussten auch nachweisen, dass sie drei Jahre lang im Bundesstaat gelebt und Steuern gezahlt hatten, bevor sie ihre erste Stimme abgeben konnten.) Andrew William zahlte John und Elizabeth Whitehead 125 Dollar für diese drei Grundstücke, die er kaufte; das brachte ihn auf halbem Weg zum Wahlrecht.

Bis 1850 besaßen schwarze Bewohner des Seneca Village 39-mal häufiger Eigentum als alle anderen Afroamerikaner in New York City. Die Volkszählung von 1850 beziffert die schwarze Bevölkerung von New York City auf 12.000. Von diesen 12.000 qualifizierten sich nur 100 Männer für die Abstimmung. Zehn von ihnen lebten im Dorf Seneca. Das sind zehn Prozent der gesamten afroamerikanischen Wählerschaft von New York City, die in einem Dorf mit weniger als 300 Einwohnern leben.

Andrew William war nicht der einzige, der am 27. September 1825 von den Whiteheads kaufte. Die African Methodist Episcopal Zion Church kaufte sechs Grundstücke in der Nähe der 86th Street, um sie als Friedhof zu nutzen. Einer der Treuhänder der AME Zion Church, Epiphany Davis, kaufte 12 Grundstücke für ihren eigenen Gebrauch und eine kleine Gemeinschaft war geboren. Das Dorf wuchs von da an stetig, da Schwarze aus Lower Manhattan auswanderten oder aus Virginia, Maryland, Connecticut und New Jersey in die Stadt einwanderten. Die Whiteheads verkauften in den nächsten 10 Jahren mindestens weitere 24 Lose an Afroamerikaner.

Nicht nur Schwarze spürten die Verlockung von Seneca Village. In den 1840er Jahren schlossen sich irische und deutsche Einwanderer der Gemeinschaft an. Bis 1855 bezifferten Volkszählungen und Besitzaufzeichnungen die Einwohnerzahl des Dorfes auf 264, davon 30 Prozent Europäer, überwiegend Iren. Einer der berüchtigtsten Söhne New Yorks, George Washington Plunkitt, Politiker der Tammany Hall und schlichter Philosoph der fröhlichen Korruption, der „die Ämter des Staatssenators, des Abgeordneten, des Polizeirichters, des Bezirksaufsehers und des Stadtrats innehatte und sich seiner Bilanz bei der Besetzung von vier rühmt“ öffentliche Ämter in einem Jahr und bezieht gleichzeitig Gehälter von dreien“, wurde 1842 als Sohn irischer Einwanderer im Dorf Seneca geboren.

Nach allem, was man hört, ist die vielfältige Gemeinschaft friedlich miteinander ausgekommen. Schwarz und Weiß verehrten gemeinsam in der All Angels' Church und wurden gemeinsam auf dem Friedhof begraben. Die eine Dorf-Hebamme, Margaret Geery, brachte sowohl afroamerikanische Babys als auch irische und deutsche Babys zur Welt.

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Egbert Ludovicus Viele, Public Domain // Wikimedia Commons

Diese interaktive Karte des Dorfes Seneca verwendet die Zeichnung von Egbert Viele (oben) als Grundlage, um den Grundriss und die Demografie des Dorfes zu erkunden.

Als die Bevölkerung von Manhattan anschwoll – zwischen 1821 und 1855 vervierfachte sich die Bevölkerung – und die Stadt sich nach Norden ausdehnte, begann das ländliche Land, das einst als Hinterland galt, den Druck zu spüren. In den späten 1830er Jahren zogen die Bewohner einer Gemeinde namens York Hill in der Nähe der Sixth Avenue und der W. 42nd Street (neben dem heutigen Bryant Park der New York Fashion Week) nach Seneca Village, nachdem die Regierung sie vertrieben hatte, um ein Becken für die Croton Distributing zu bauen Reservoir, ein vier Hektar großer See, der eine Schlüsselrolle im ersten Aquäduktsystem spielte, das Süßwasser aus dem Bundesstaat New York in die Stadt führte.

In den 1840er Jahren war die Stadt so überfüllt, dass die Leute zu Friedhöfen wie Green-Wood in Brooklyn für Picknicks und Kutschfahrten gingen. Prominente Persönlichkeiten wie New YorkAbendpostHerausgeber William Cullen Bryant (nach dem der oben erwähnte Bryant Park benannt wurde) und Landschaftsarchitekt Andrew Jackson Downing argumentierten, dass New York City einen öffentlichen Park wie den Pariser Bois de Boulogne oder den Londoner Hyde Park brauche. Privilegierte New Yorker, die sich eine angenehme Umgebung wünschen, um ihre Kutschen zu fahren und ihre gute Figur zu machen, stimmten sehr zu.

Nicht alle waren mit der Idee an Bord. Egal, wo der geplante Park endete, jemand würde den Schacht bekommen, und diese Jemanden würden arm sein. Der Sozialreformer Hal Guernsey sagte: „Wird irgendjemand so tun, als sei der Park kein Plan, um den Wert des Landes in der Vorstadt zu erhöhen und ein prächtiges Zentrum für modisches Leben zu schaffen, ohne Rücksicht auf das Glück der Menge, auf deren Herzen es liegt? und Hände werden die Ausgaben fallen?'

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Niemand machte sich die Mühe, so zu tun. Die Zeitungen, die für den neuen Park plädierten, beschimpften Seneca Village als eine „Barackensiedlung“, die von „elenden und erniedrigten“ „Hausbesetzern“ bewohnt wird. Die Tatsache, dass sie ihr Eigentum und ihre Häuser jahrzehntelang besessen hatten, machte keinen Unterschied. Wie könnte eine Enklave der Arbeiterklasse mit der Aussicht auf ein wunderschön gestaltetes urbanes Eden konkurrieren?

Im Jahr 1853 wählte die New Yorker Legislative einen Platz – 700 Hektar zwischen der 59. und 106. Straße zwischen der Fifth und der Eighth Avenue – und genehmigte die Einnahme des Landes durch bedeutende Domänen. Sie legten 5 Millionen US-Dollar beiseite, um das Land von seinen derzeitigen Eigentümern zu kaufen, etwa 1600 Menschen auf 7500 Grundstücken, knapp 300 davon im Dorf Seneca. Die Grundstückseigentümer kämpften gegen das Gesetz. Zwei Jahre lang legten sie beim Gericht eine Petition ein und legten Berufung gegen Entscheidungen ein, die versuchten, ihre Häuser, Kirchen, Schulen, Friedhöfe und ihr Leben, wie sie es kannten, zu retten. Das Gesetz hat gewonnen.

Im Sommer 1856 schickte Bürgermeister Fernando Wood den Bewohnern des Dorfes Seneca eine letzte Mitteilung, und 1857 schickte er die Polizei, um sie zu vernichten. Einer Zeitung zufolge war die gewaltsame Räumung des Dorfes Seneca ein glorreicher Sieg, der „nicht vergessen werden sollte, [da] während der Kampagne viele brillante und mitreißende Kämpfe ausgetragen wurden. Aber die Vorherrschaft des Gesetzes wurde von den Knüppeln des Polizisten aufrechterhalten.' Am 1. Oktober 1857 gab die Stadtregierung bekannt, dass das Land frei von lästiger menschlicher Besiedlung sei. Die Wohnhäuser wurden abgerissen und Frederick Law Olmsted und Calvert Vaux begannen mit dem Bau des Central Parks.

Wir wissen nicht, was mit den Menschen passiert ist, die auf den beiden uns bekannten Friedhöfen des Seneca-Dorfs begraben sind. Es gibt keine Aufzeichnungen darüber, dass Überreste exhumiert und umgesiedelt wurden, bevor der Park gebaut wurde. Wir wissen auch nicht, was aus den vertriebenen Senekanern geworden ist oder ob es noch Nachkommen von ihnen in der Stadt gibt.

Der Central Park war in der Tat eine Enklave für die Reichen, zu weit im Stadtzentrum gelegen, um für die Arbeiterklasse geeignet zu sein, die sich selbst nach der Einführung des Stadtbahnsystems in den späten 1860er Jahren immer noch nicht leisten konnte, den ersten öffentlichen Park des Landes zu nutzen. Alle Konzerte und Veranstaltungen fanden von Montag bis Samstag statt, so dass die meisten Arbeiter, die nur sonntags frei hatten, nicht teilnehmen konnten. Erst in den 1920er Jahren, als der erste Spielplatz errichtet wurde, wurde der Central Park zu einem beliebten Ort für Arbeiterfamilien.

Als der Park an Popularität gewann, verblasste das Schicksal des Dorfes Seneca aus dem Gedächtnis. Einige Historiker wussten natürlich davon, aber sie mussten sich mit dokumentarischen Recherchen begnügen und gelegentlich ein Loch bohren, um die Stätte unterhalb des Parks zu untersuchen. Der Central Park wird von einem gemeinnützigen Naturschutzgebiet verwaltet und das Naturschutzgebiet war nicht daran interessiert, den Park ausgraben zu lassen.

Im Jahr 2011 erhielt das Institute for the Exploration of Seneca Village History, nach einem Jahrzehnt höflicher, aber hartnäckiger Anfragen, endlich die Erlaubnis der Central Park Conservancy, die Stätte des Seneca Village auszugraben. Das Schutzgebiet erforderte, dass die Archäologen die Löcher, die sie gegraben hatten, am Ende des Tages wieder ausfüllen und ihre Ausrüstung entfernen mussten, was angesichts dessen, was die Leute nachts im Central Park unternehmen, wahrscheinlich das Beste war. Laut derNew York Times,

Mit Hilfe von 10 College-Praktikanten konzentrierte sich das Institut auf zwei Hauptstandorte: den Hof einer Bewohnerin namens Nancy Moore und das Haus von William G. Wilson, einem Küster der All Angels' Episcopal Church, die beide schwarz waren. Aufzeichnungen zeigen, dass Herr Wilson und seine Frau Charlotte acht Kinder hatten und in einem dreistöckigen Holzhaus lebten.

Die Löcher, die bis zu zwei Meter tief waren, enthüllten steinerne Grundmauern und unzählige Artefakte, darunter ein eiserner Teekessel und eine Bratpfanne (jetzt im Metropolitan Museum of Art zur Konservierung), eine Steinzeugbierflasche und Fragmente von chinesischem Exportporzellan. […]

Der ehemalige Hof von Nancy Moore enthielt den ursprünglichen Boden von Seneca Village, im Gegensatz zu Herrn Wilsons Grundstück, das anscheinend während des Baus des Parks ausgegraben und verfüllt worden war. So fanden die Praktikanten in Frau Moores Hof eine Reihe von Gegenständen, die weggeworfen worden sein könnten, darunter Fragmente von zwei Tonpfeifen sowie Knochen von geschlachteten Tieren.

Die Artefakte zeugen von einer gut etablierten, stabilen Gemeinde Seneca Village. Das Institut kam von der Ausgrabung mit 250 Säcken mit zu analysierendem Material, darunter Bodenproben, die uns über die damalige Umwelt erzählen und welche Pflanzen die Menschen zum Essen und zum Spaß anbauten. Auf der Website des Seneca Village Project finden Sie weitere Informationen über die Ausgrabungen, einschließlich Panoramabildern, und die Archivrecherche in Seneca Village.

Das Seneca Village Project hat versucht, Nachkommen der ehemaligen Bewohner ausfindig zu machen und ist bisher leer geblieben. Wenn Sie eine Familiengeschichte kennen, die mit Seneca Village in Verbindung stehen könnte, wenden Sie sich bitte an Cynthia Copeland von der New-York Historical Society (ccopelandster@gmail.com), Nan Rothschild von der Columbia University (roth@columbia.edu) oder Diana Wall of das City College von New York (diana.diz.wall@gmail.com).

Dieser Beitrag erschien ursprünglich auf The History Blog.