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Die köstliche Geschichte von Amerikas ältestem chinesisch-amerikanischen Restaurant

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Hinter jedem chinesisch-amerikanischen Restaurant steckt eine Geschichte von Assimilation, Innovation und Überleben – aber der Pekin Noodle Parlour in Butte, Montana, hat eine besonders bewegte Vergangenheit. Es wurde 1911 von Einwanderern gegründet und behauptet, das älteste kontinuierlich betriebene Restaurant seiner Art in den Vereinigten Staaten zu sein. Jetzt zeigt das Museum of Food and Drink (MOFAD) in Brooklyn das Lokal in seiner neuen Ausstellung 'Chow: Making the Chinese American Restaurant', die untersucht, wie sich chinesisches Essen in den USA zu der allgegenwärtigen Küche entwickelt hat, die wir kennen und lieben heute.

Der Pekin Noodle Parlour befindet sich in einem Backsteingebäude an der historischen Main Street von Uptown Butte. Über der Ladenfront des Restaurants hängt eine Leuchtreklame mit der Aufschrift 'CHOP SUEY', und im Inneren führt eine steile Treppe die Besucher zu einem schmalen Raum im zweiten Stock, der von gemütlichen, mit Vorhängen versehenen Essnischen gesäumt ist, die durch orangefarbene Beadboard-Trennwände unterteilt sind.

Jerry Tam

Jerry Tam

Im Erdgeschoss des Restaurants – das in früheren Inkarnationen als Spielhalle und Kräutermedizinapotheke diente – finden Sie Relikte aus der Vergangenheit des Gebäudes: alte Sojasaucenflaschen, alte chinesische Spielgeräte, Küchengeräte sowie Blechbehälter und Schubladen gefüllt mit Kräutern und Tees. Was das Essen angeht, können die Gäste Chop-Suey- und Szechuan-, kantonesische und burmesische Gerichte von einer Speisekarte bestellen, die seit mehr als einem Jahrhundert weitgehend unverändert geblieben ist.

Der Peking-Nudelsalon ist eine Familienangelegenheit. Danny Wong, ein 82-jähriger Einwanderer, besitzt und betreibt das Restaurant seit den frühen 1950er Jahren, und sein Sohn Jerry Tam unterstützt ihn im täglichen Betrieb. Wong – dessen chinesischer Name Ding Tam ist – kaufte das Unternehmen von seinem Gründer, seinem Großonkel Hum Yow.

Wenn es seltsam erscheint, dass sich das älteste funktionierende chinesische Restaurant des Landes in Montana befindet, schreiben Sie es den Einwanderungsmustern des 19. Jahrhunderts zu. Zwischen 1850 und 1900 kamen rund 250.000 Chinesen in die USA. Viele von ihnen flohen vor politischen Unruhen, Armut und Hungersnot; andere wurden vom Goldrausch von 1849 angelockt. Das Montana-Territorium war ein Bergbau-Mekka, in das Tausende chinesischer Einwanderer auf der Suche nach Arbeit strömten. Um 1870 waren fast 10 Prozent der Bevölkerung von Montana chinesisch-amerikanisch.



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Schließlich schwanden die Goldreserven und die Feindseligkeit der weißen Bergleute wuchs, sodass chinesische Einwanderer neue Jobs beim Bau von Amerikas erster transkontinentaler Eisenbahn fanden. Als die Eisenbahn 1869 fertiggestellt war, erwarben sie sich als Unternehmer eine neue Existenzgrundlage und gründeten kleine Unternehmen wie Wäschereien, Lebensmittelgeschäfte, Bauernhöfe und – ja – chinesisch-amerikanische Restaurants.

Laut Historikern des Butte-Silver Bow Public Archives kann Wong die Geschichte seiner Familie in Amerika bis in die 1860er Jahre zurückverfolgen. Ein entfernter Verwandter, dessen Name verloren gegangen ist, lieferte Vorräte an chinesische Lager und Gemeinden im gesamten amerikanischen Westen. In den späten 1890er Jahren war der Sohn dieses Familienmitglieds in Butte angekommen, einer Gegend, in der sich zu dieser Zeit die größte chinesische Gemeinde Montanas befand, wo er bei der Führung eines Wäschereiunternehmens half.

Weitere Tams kamen in Butte an, und zwei Männer aus der Familie – Wongs Großonkel Hum Yow und sein Großvater Tam Kwong Yee – machten sich zusammen ins Geschäft. Sie eröffneten ein chinesisches Handelsgeschäft am östlichen Rand des Chinatown der Stadt. Bis 1911 war die oberste Etage in den Pekin Noodle Parlor umgewandelt worden, und im ersten Stock befand sich ein Glücksspielclub und später ein Kräuterladen. Diese Geschäfte wurden schließlich geschlossen, aber der Pekin Noodle Parlour blieb.

1947 wanderte der Enkel von Tam Kwong Yee, Danny Wong, von China nach Amerika aus und fand eine Anstellung im Pekin Noodle Parlour. Als Hum Yow sich aus dem Restaurantgeschäft zurückzog, kaufte Wong es und leitete das Lokal mehr als sechs Jahrzehnte lang mit seiner Frau Sharon Chu. Chu starb Ende 2014 und heute hilft Jerry Wong seinem Vater, das Geschäft zu führen.

Pekin Noodle Parlour ist nicht das erste dokumentierte chinesisch-amerikanische Restaurant in den Vereinigten Staaten. (Diese Ehre gebührt dem Canton Restaurant, das 1849 in San Francisco eröffnet wurde.) Es ist jedoch das älteste, das heute noch in Betrieb ist – und abgesehen von einem neuen Anstrich hier oder einer kleinen Renovierung dort enthält es alle Originalmöbel, einschließlich der Stühle, Tische und Geschirr.

Jerry Tam glaubt, dass das Geheimnis der Langlebigkeit des Restaurants in der klassischen chinesisch-amerikanischen Speisekarte liegt, die Gerichte wie Chow Mein, Chop Suey und Egg Foo Young umfasst. „Die Leute genießen das Essen“, sagte Wongmental_floss. „Es ist Komfortessen; es ist sehr vertraut.“ (Der Pekin Noodle Parlour servierte lange Zeit auch amerikanisches Diner-Essen.)

Emma Boast, Programmdirektorin des MOFAD und Kuratorin der Ausstellung „Chow“, hat eine andere Theorie dafür, warum das Menü des Pekin Noodle Parlour bei den Gästen so beliebt ist.

„In größeren Städten an der Ost- und Westküste kam diese Art von Essen nach dem Zweiten Weltkrieg wirklich aus der Mode“, sagte Boastmental_floss. „Insbesondere in den 1960er und 1970er Jahren – und sicherlich heute – an Orten wie New York, Chicago und San Francisco [es gibt] neue chinesisch-amerikanische Menschen, die ihr Essen aus verschiedenen Regionen Chinas mitbringen und ihr eigenes Geschäft gründen.“ für ihre eigenen Gemeinden. Das passiert nicht unbedingt in Montana, also denke ich, dass es dort vielleicht eher einen Markt für diese Art von klassischem chinesisch-amerikanischem Essen gibt.“

Auch Wongs lokale Berühmtheit spielt eine Rolle. „Er ist sehr bekannt, weil es das Restaurant schon so lange gibt“, sagt Boast.

Außerdem tragen farbenfrohe Gerüchte über die Vergangenheit des Peking-Nudelsalons zur Intrige des Restaurants bei. Die Einrichtung liegt in der Nähe des alten Rotlichtviertels von Butte und ist von kilometerlangen unterirdischen Tunneln umgeben. Die Legende besagt, dass diese Passagen einst zum illegalen Transport von Drogen benutzt wurden, während andere sagen, dass der Pekin Noodle Parlour auch als Bordell betrieben wurde. Montana-Historiker sagen jedoch, dass diese Geschichten nicht wahr sind. Demnach wurden die Tunnel gebaut, um Gebäude mit Dampfwärme zu versorgen, und dienten gelegentlich als Lieferleitung.

Heute leben nur noch wenige Chinesen in Butte – oder auch Montana. Im frühen 20. Jahrhundert verließen Einwanderer den Staat aufgrund diskriminierender Gesetze, Boykotts gegen chinesisch-amerikanische Unternehmen und Rassismus. Sie zogen in Chinatowns größerer Städte oder in andere Städte, die Sicherheit und wirtschaftliche Möglichkeiten boten. Chinesisch-Amerikaner in Butte wehrten sich gegen voreingenommene Praktiken und Richtlinien, aber auch ihre Bevölkerung schrumpfte. Heute sind weniger als ein Prozent der Einwohner der Stadt Asiaten.

Wie durch ein Wunder überlebte der Pekin Noodle Parlour und feierte 2011 seinen 100. Geburtstag (Jerry Tam kochte das Abendessen für die ganze Stadt). Zur Erinnerung an diesen Anlass organisierte das Butte-Silver Bow Public Archives eine Ausstellung mit dem Titel „Eine Familie – Hundert Jahre“, die der Geschichte der Familie Tam und Buttes chinesisch-amerikanischem Erbe gewidmet ist. Ausgestellt war eine Auswahl an antiken Relikten – darunter eine Registrierkasse, ein Hackklotz, Spielgeräte, Versandbehälter und mehr –, die aus dem Keller und der Ladenfront des Pekin Noodle Parlour geborgen wurden.

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Die Ausstellung von MOFAD zeigt eine Nachbildung der berühmten Leuchtreklame des Pekin Noodle Parlour, zusammen mit einem originalen Porzellangedeck, einem Wok im kantonesischen Stil und einer Auswahl an Versandmaterialien, die einst zum Transport von Zutaten verwendet wurden. Besucher können auch chinesisch-amerikanische Restaurantmenüs aus 150 Jahren, eine funktionierende Glückskeksmaschine und Relikte aus Restaurants in den USA sehen.

Auf die Frage nach der Zukunft des Pekin Noodle Parlour sagt Tam, er werde seinem Vater weiterhin helfen, das Restaurant zu führen, bis er sich entscheidet, etwas anderes zu tun. Im Moment versucht er, den Ruf des Restaurants als Amerikas ältestes chinesisch-amerikanisches Restaurant zu bescheinigen, in der Hoffnung, einen Guinness-Weltrekord zu erhalten. „Wenn man sich die Grundlagen unseres Restaurants ansieht, ist das eine faszinierende Geschichte“, sagt Tam. 'Es ist ein faszinierendes Geschäft.'