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Die Geschichte hinter John Cages 4'33'

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In einer von Muzak geplagten Welt musste John Cage einen ruhigen Weg finden, um eine kraftvolle Aussage zu machen.

Am 29. August 1952 bereitete sich der Klaviervirtuose David Tudor in einem rustikalen Kammermusiksaal im Freien an einem bewaldeten Feldweg in Woodstock, New York, darauf vor, das schrillste Musikstück zu spielen, das jemals geschrieben wurde. Oder nicht geschrieben, je nachdem wie man es betrachtet.

Tudor saß am Klavier, legte sechs leere Notenblätter auf und schloss den Tastaturdeckel. Dann klickte er auf eine Stoppuhr und legte die Hände auf seinen Schoß. Das Publikum wartete darauf, dass etwas passierte, als eine Brise die Bäume in der Nähe bewegte. Nach 30 Sekunden Stille öffnete Tudor den Deckel, hielt inne, schloss ihn wieder und machte sich wieder daran, nichts zu tun. Er blätterte eine der leeren Seiten um. Regentropfen begannen zu prasseln. Nach zwei Minuten und 23 Sekunden öffnete und schloss Tudor den Deckel erneut. An diesem Punkt gingen verärgerte Leute in der Menge heraus. Ihre Schritte hallten durch die Gänge. Nach einer weiteren Minute und 40 Sekunden öffnete Tudor ein letztes Mal den Klavierdeckel, stand auf und verbeugte sich. Was vom Publikum übrig blieb, applaudierte höflich.

Es dauerte fast zwei Jahrzehnte bis zum berüchtigten Sommer ’69, aber was sich herausgestellt hatte, war wohl das wildeste und umstrittenste musikalische Ereignis, das Woodstock jemals rockte. Das Stück hieß4'33 '– für die drei stummen Sätze von insgesamt vier Minuten und 33 Sekunden – und wurde von John Cage komponiert. Es schien ein Witz zu sein. Tatsächlich würde es Musik neu definieren.

GROSS UND LEISE, John Cage wurde einmal als „angenehm an Frankenstein erinnernd“ beschrieben. Die Ähnlichkeit war nicht nur physisch. Seine Kompositionen waren von ähnlicher Art: experimentell, ein bisschen hässlich und missverstanden. Cage war ein respektloser Experimentator. In seiner 60-jährigen Karriere hat er fast 300 Stücke für alles erdenkliche komponiert, von konventionellem Klavier und Orchester über Badewannen bis hin zu verstärkten Kakteen.

Cage wurde in Los Angeles als Sohn eines Journalisten und Erfinders geboren und lernte früh, wie mächtig neue Ideen sein können. Nachdem er das College abgebrochen hatte, flog er nach Europa, wo er sich in die abstrakte Kunst verliebte. Mit 19 kehrte er nach Hause zurück und begann, Hausfrauen in seinem Wohnzimmer Vorlesungen über moderne Kunst zu halten. Als Cage eine Woche den Damen die Musik von Arnold Schönberg beibringen wollte – dem Vater einer dissonanten Musik namens Serialismus –, rief er dreist einen der besten Pianisten des Landes, Richard Buhlig, an und bat ihn, für sie zu spielen. Buhlig lehnte ab, stimmte aber zu, Cage Kompositionsunterricht zu erteilen. Es war der Beginn einer ereignisreichen Karriere.

Cage schnitt seine Zähne ab, als er Musik für die Synchronschwimmmannschaft der UCLA machte und etablierte sich als Schlagzeuger für Tanzkompanien. Als er 1940 für ein Tanzkonzert in Seattle mit dem Schreiben primitiver afrikanischer Musik beauftragt wurde, bastelte Cage am Klavier herum, klemmte Schrauben, Münzen, Bolzen und Radiergummis zwischen die Klaviersaiten und verwandelte die Tastatur in ein Ein-Personen-Percussion-Orchester . Die Klänge waren überirdisch, und die Innovation, das präparierte Klavier genannt, katapultierte Cage an die Spitze der Avantgarde.

Die Entdeckung unbekannter Klänge wurde zum Markenzeichen von Cage. Wo andere Komponisten Lärm hörten, hörte er Potenzial. Töpfe. Trommelbremsen. Gummienten. Es war keine Provokation; es war notwendig. Die Welt war voll von Klängen, die Musiker noch nie zuvor benutzt hatten – es war, als hätten sich alle Maler der Welt darauf verständigt, sich auf nur wenige Farben zu beschränken. Cage hörte jedes Quietschen und Hupen als mögliche Zutat für Musik.

1942 lud die renommierte Kuratorin Peggy Guggenheim Cage nach New York City ein, um in ihrer neuen Galerie ein Konzert zu geben. Cage stimmte zu, arrangierte aber naiv hinter ihrem Rücken ein zweites Konzert im Museum of Modern Art. Als Guggenheim davon erfuhr, sagte sie ihre Veranstaltung ab. Cage nahm die Nachricht mit Tränen auf: Eine Karrierechance war vertan. Aber in diesem Moment kam ein Fremder, der eine Zigarre paffte, auf ihn zu und fragte, ob es ihm gut gehe. Der Fremde war Marcel Duchamp.

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Die Begegnung war lebensverändernd. Duchamp war Amerikas kompromisslos intellektueller Künstler. Als unangefochtener König von Dada verspottete er traditionelle Gemälde als oberflächliche Augenweide und entschied sich dafür, Kunst zu machen, die den Geist erfreute – und verwirrte. Seine Skulptur „Fountain“ von 1917, ein umgestürztes Porzellanurinal, war ein Skandal, machte aber deutlich: Kunst ist subjektiv. Die beiden wurden Freunde, und Duchamps Philosophie sollte die ersten Samen säen4'33'.

Einige Jahre später fand Cage eine weitere lebensverändernde Freundin: Gita Sarabhai, eine indische Erbin, die sich Sorgen um die Auswirkungen der westlichen Musik auf ihre Heimat machte. Sie war nach New York gekommen, um es zu studieren, und Cage gab ihr informellen Unterricht in Musiktheorie. Sarabhai belohnte ihn, indem er ihm indische Musik und Philosophie beibrachte. Die Lektionen würden Cage zu einem lebenslangen Anhänger des Zen-Buddhismus machen.

Cage hatte Dada und Zen zur richtigen Zeit gefunden – er steckte mitten in einer spirituellen Krise. 1945 ließ er sich von seiner 10-jährigen Frau scheiden. Ihre Ehe war für eine Weile in die Brüche gegangen, was Cage dazu veranlasste, Werke wieWurzel einer Unschärfe,Die gefährliche Nacht, undTöchter der einsamen Insel. Er war eindeutig verzweifelt. Aber je mehr er komponierte, desto mehr wurde ihm klar, dass Musik seine Gefühle nicht ausdrücken konnte. Dadurch fühlte er sich schlechter.

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Cage hatte, wie viele Künstler, es als selbstverständlich angesehen, dass der Sinn der Musik darin bestand, Emotionen zu teilen. Aber in einem seiner Stunden bei Sarabhai erwähnte sie, dass Musik in Indien einen anderen Zweck habe. „Um den Geist zu nüchtern und zu beruhigen“, sagte sie, „um ihn so anfällig für göttliche Einflüsse zu machen.“ Cage war verblüfft. Gefühle hat sie überhaupt nicht erwähnt. Je mehr er darüber nachdachte, desto mehr schien sie recht zu haben. Klänge haben keine Emotionen. Sie sind bedeutungslos. Er fragte sich, ob die westliche Musik alles falsch machte.

Cage war auf etwas. Die Idee, dass Musik Gefühle ausdrücken soll, ist relativ neu. Vor der Aufklärung war europäische Musik funktional – sie sprudelte nicht aus der Seele eines grübelnden Komponisten. Stattdessen war es ein Kanal für Tanz, Gesang oder Lob. Schon zu Mozarts Zeiten war es stark improvisiert – die Kontrolle des Komponisten war begrenzt. Aber im frühen 19. Jahrhundert brach die romantische Bewegung – eine Feier des Egos und der Emotionen – aus, und plötzlich bedeuteten die Gefühle des Künstlers alles. Komponisten behaupteten mehr Macht darüber, wie ihre Musik gespielt wurde, und die Improvisation verschwand praktisch. Zu Cages Zeit hatten klassische Komponisten – insbesondere Serialisten – jedes Detail im Mikromanagement.

Cage war überzeugt, dass dieser Riss ein Fehler war. Bei der Musik ging es nicht um den Komponisten: Es ging um die Klänge. Also entfernte er sich von seiner Arbeit. Gerade als Jackson Pollock die Unsicherheit von Farbspritzern annahm, begann Cage, Münzen zu werfen und Kopf oder Zahl bestimmen zu lassen, welche Noten oder Rhythmen als nächstes kamen. Seine „Zufallsmusik“ gab den Interpreten mehr Freiheit, zu spielen, was sie wollten.

Die Technik war ein perfekter Eintopf aus Zen und Dada. Beide lehren schließlich, dass alles ein und dasselbe ist, dass Etiketten willkürlich sind. Kunst, Nichtkunst. Musik, Lärm. Ton, Stille. Es gibt keinen Unterschied. Es ist nur Wahrnehmung. Das Quaken eines Frosches kann genauso musikalisch sein wie das Schnurren eines Cellos, wenn Sie es so hören möchten. Das war kein neues Konzept. Henry David Thoreau, der am Walden Pond saß, skizzierte denselben Gedanken und schrieb: „Die gängigsten und billigsten Geräusche, wie das Bellen eines Hundes, erzeugen auf frische und gesunde Ohren die gleiche Wirkung wie die seltenste Musik. Es hängt von Ihrem Appetit auf Klang ab.“ In den späten 1940er Jahren war Cage fest entschlossen, unseren Appetit auf Sound zu ändern. Er brauchte nur einen Funken.

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JOHN CAGE (1990) DAS FESTIVAL DES HORENS, ERLANGEN FOTOGRAF: ERICH MALTER MIT FÖRDERUNG DES JOHN CAGE TRUST

BIS 1949 EINE KULTURELLE PEST wurde in Büros, Bahnhöfe und Busbahnhöfe geleitet: Konserven, generische Hintergrundmusik. Die Idee, die Idee eines Armeegenerals, war purer, verpackter Kapitalismus. Die Muzak Corporation verkaufte Hunderte von Unternehmen und Städten mit dem Versprechen, dass eine schwache Hintergrundmusik die Produktivität steigern, Langeweile unterdrücken und Menschen daran hindern würde, ihre Arbeit zu überspringen.

Cage hasste es. Es war nur ein weiterer Beweis dafür, dass das Schweigen aussterben würde. Amerikas Klanglandschaft hatte sich nach dem Zweiten Weltkrieg drastisch verändert. Der Verkehr übertönte das Vogelgezwitscher. Die Bauarbeiten schepperten die ganze Nacht. Wenn man vor dem Phonographen Musik wollte, musste man sie oft selbst machen. Jetzt war es wie eine Tapete – nur ein weiterer Teil Ihrer Umgebung. Für Musiker allein machte das Muzak zum Staatsfeind Nr. 1. Aber Nichtmusiker beschwerten sich, dass es ärgerlich sei. Pendler in Washington, D.C., verachteten Muzak so sehr, dass sie ihn schließlich vor dem Obersten Gerichtshof bekämpften und argumentierten, dass es ihr Recht verletze, in Ruhe gelassen zu werden. Sie verloren.

Die Revolte war der Auslöser, den Cage brauchte, um ein stilles Stück zu schaffen. Damals schrieb Cage: „Ich möchte … ein Stück ununterbrochener Stille komponieren und es an die Muzak Co. verkaufen. Es wird drei oder vier Minuten lang sein – dies sind die Standardlängen von Musikkonserven.“ Cage scherzte, so augenzwinkernd es klang, nicht. Er könnte geplant haben4'33 'um „den Hörern eine gesegnete viereinhalbminütige Pause vom erzwungenen Zuhören zu verschaffen“, schreibt Kyle Gann inKein Schweigen. Cage war der Retter des gefangenen Publikums.

1950 war es Cage ernst damit, ein stummes Musikstück zu schreiben. Es wäre nicht nur ein Zen-Experiment. Es wäre auch ein politisches Statement: ein Versuch, für einen kurzen Moment die Stille wiederherzustellen, die das industrielle Amerika verloren hatte, ein Appell, wieder aufmerksam zuzuhören. Dennoch schien die Idee radikal. Cage hatte einen Ruf zu wahren, und er wollte nicht, dass die Leute dachten, es sei ein Scheißkerl. „Ich habe Angst davor, als Idiot zu erscheinen“, gestand er. Also ging er an das Projekt heran wie an jede neue Arbeit – indem er experimentierte. 1951 besuchte Cage eine reflexionsarme Kammer in Harvard, einen schaumstoffgepolsterten Raum, der jede Geräuschkulisse absorbieren sollte, um zu hören, wie Stille wirklich war. Aber dort, in einem der ruhigsten Räume der Welt, saß Cage und lauschte – und hörte etwas: das Rauschen seines eigenen Blutes. Es war eine Offenbarung. Solange er lebte, würde es keine wahre Stille geben.

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Im selben Jahr ging Cage durch eine Kunstgalerie und sah eine Reihe flacher weißer Leinwände von Robert Rauschenberg. Die Gemälde waren Blasphemie, ein großer Mittelfinger für das Kunstbetrieb. Es gab keine Erzählung, keine Geste, keine Darstellung – nur weiße Streifen mit dünnen schwarzen vertikalen Linien. Cage sah jedoch Zen: Die Gemälde hoben Schatten, Licht und Staub hervor, die auf die Leinwände fielen. Je nachdem, wann und wo man stand, sahen sie immer anders aus. Der Maler hatte keine Kontrolle – die Umgebung schon. „Oh ja, ich muss“, dachte Cage. „Sonst ... Musik hinkt.“

WENIGER ALS EIN JAHR SPÄTER, 4'33 'debütierte in Woodstock. Es wurde als Ketzerei begrüßt. Während einer Frage-und-Antwort-Runde nach dem Konzert schrie ein verärgerter Zuschauer: „Gute Leute von Woodstock, lasst uns diese Leute aus der Stadt vertreiben!“ Zwei Jahre später hatte sich die Reaktion der Bevölkerung nicht geändert. Als das Stück in New York City debütierte,Die New York Timesnannte es „hohlen, vorgetäuschten, anmaßenden Greenwich Village Exhibitionismus“. Sogar Cages Mutter fand, dass es zu weit ging. Aber sympathischere Zuhörer sahen es als verblüffendes Gedankenexperiment, als einen Tropfen sofortigen Zen. Musiker von John Lennon über Frank Zappa bis hin zu John Adams würden es weiterhin als Genie bezeichnen.

Der Wert, den die Leute darin sehen4'33 'wird am besten durch Semmelbrösel erklärt. Eines Tages war Cage mit dem abstrakten Maler Willem de Kooning in einem Restaurant und diskutierte über Kunst. Einmal machte De Kooning mit seinen Fingern ein Rechteck und ließ sie über einige Krümel auf dem Tisch fallen. „Wenn ich diese Semmelbrösel umrahmt, ist das keine Kunst“, pfeift De Kooning. Cage schüttelte den Kopf. Der Rahmen, argumentierte er, bedeute alles.

Lassen Sie einen virtuosen Geiger an der Straßenecke abstellen, und fast jeder wird ohne zweiten Blick vorbeigehen. Setzen Sie denselben Geiger in einen Konzertsaal und 1.500 Leute werden an jedem Ton hängen. Der Konzertsaal ist ein Rahmen – ein Palast zum Zuhören – und wenn Sie dort Stille einrahmen, können beiläufige Geräusche in den Vordergrund treten. Das Summen der Beleuchtung. Das Ticken Ihrer Armbanduhr. Das verrückte Klingeln in deinem Ohr. Wenn Sie innehalten und die Welt um sich herum betrachten, werden Sie vielleicht erkennen, wie reich und interessant sie sein kann.

Cages Standpunkt ist weitgehend auf taube Ohren gestoßen. Eine im Juli 2014 veröffentlichte Studie der University of Virginia brachte Hunderte von Menschen für 15 Minuten allein in einen leeren, ruhigen Raum. Die meisten Teilnehmer fanden es unerträglich – 25 Prozent der Frauen und 67 Prozent der Männer entschieden sich dafür, schmerzhafte Elektroschocks zu ertragen, anstatt sich die Zeit ohne Stimulation zu vertreiben.

4'33 'ist eine sanfte Erinnerung daran, deine Umgebung zu umarmen, präsent zu sein. Wenn Kunst vom Leben getrennt scheint – isoliert in Konzertsälen und Kunstgalerien – ist das eine Frage Ihrer Wahrnehmung. Aber, wie Gann sagt, wenn man dem Verkehrsrauschen oder dem Rauschen des Windes die gleiche Aufmerksamkeit widmet wie bei seinem Lieblingsalbum, wird einem vielleicht klar, dass die Grenze zwischen Kunst und Leben, Musik und Lärm nicht existiert . Wenn Sie jeden Ton wie Musik behandeln, hören Sie vielleicht etwas Unerwartetes, etwas Schönes. Im Kern,4'33 'geht es nicht darum, nichts zu hören. Es geht darum, alles zu hören.