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Die seltsame Geschichte des Vril-Ya-Basar und der Fete, der 'ersten Sci-Fi-Convention der Welt'

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Das Innere der berühmten Londoner Royal Albert Hall hatte sich in eine andere Welt verwandelt. Exotische Bilder schmückten die Wände und geflügelte Kreaturen hingen von der Decke; sogar die Teilnehmer selbst nahmen an dem Spaß teil, indem sie ihre normale Kleidung für eigenartige Kostüme ablegten. Neben den aufwendigen Displays gab es viel zu tun und zu bestaunen: Es gab Stände voller Merchandise, verkauft von Frauen in farbenfrohen Gewändern und exzentrischen Ensembles, sowie skurrile Aktivitäten, inspiriert von einer der beliebtesten Science-Fiction-Geschichten der Ära .

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Es mag wie eine moderne Science-Fiction-Konvention klingen, aber dieses kuriose Treffen fand tatsächlich vor mehr als 130 Jahren statt.

Der Vril-Ya Bazaar and Fête, eine Wohltätigkeitsveranstaltung und Messe, war ein Vorläufer aufwendiger Fan-Events wie Comic-Con und WonderCon. Es wurde von der BBC und anderen als 'die weltweit erste Science-Fiction-Convention' bezeichnet. Aber im Gegensatz zu diesen zeitgenössischen Nachteilen war diese Veranstaltung einem exzentrischen Werk der Fantasie gewidmet: Edward Bulwer-Lyttons ErfolgsromanVril: Die Macht der kommenden Rasse.

Die Macht von Vril

Das Cover des Programms für den Vril-Ya-Basar von 1891 und Fete.Wikimedia Commons // Public Domain

Veröffentlicht im Jahr 1871,Vrilerzählte die Geschichte der Entdeckung einer übermenschlichen Rasse mit fortgeschrittenen Heil-, Intellekt-, Telepathie- und sogar Flugkräften, die unter der Erdoberfläche lebte. Das Buch wurde schnell Teil des Kulturlexikons im viktorianischen England: Tatsächlich ist das WortVril(im Roman für eine spezielle Flüssigkeit geprägt, die die Kräfte des übermenschlichen Vril-ya-Volkes verstärkt) wurde zum Synonym für energiesteigernde Elixiere aller Art.

Das Buch erschien Dr. Herbert Tibbits, dem Gründer des Londoner West End Hospital und der School of Massage and Electricity – die experimentelle Behandlungen für Lähmungen, Epilepsie und „andere Nervenkrankheiten“ anbot – als passendes Thema für ein Spendenfest. Es war nicht Tibbits' erster Ausflug ins Fundraising: Er hatte in den 1880er Jahren mehrere erfolgreiche Basare organisiert und die Leute waren gespannt, welches aufwendige Thema er als nächstes hervorbringen würde [PDF].

Zeitungen kündigten den Basar im Februar an; In einer Zeremonie am 5. März 1891 eröffneten Prinz Henry und Prinzessin Beatrice von Battenberg den Basar offiziell und nahmen Spenden im Namen des West End Hospitals entgegen. Vertreter verschiedener Organisationen traten nacheinander an das Königspaar heran und ließen Geldbörsen voller Spenden vor sich fallen.

Zwischen 5 Schilling und einem Pfund und einem Schilling zahlten die Bürger für den Eintritt in den Basar, wo sie in der Haupthalle von einer schillernden Inszenierung begrüßt wurden: Die Architektur der unterirdischen Welt im Roman erinnerte an das alte Ägypten, so bedeckte eine große Leinwand mit altägyptischen Bildern eine Wand; über den Köpfen der Anwesenden schwang eine Luftschau von Schaufensterpuppen, die an das Volk der Vril-ya erinnern sollten, und eine riesige 'Säule der Vril-Ya' beherrschte das Zentrum der Arena.

Die Leute verkleideten sich, um in den Vril-Geist einzutauchen – einige trugen Flügel, andere wählten altgriechische oder ägyptische Trachten – und ein vollgepacktes Programm von Darstellern unterhielt das Publikum. Es gab Zaubershows, dramatische Lesungen, ein Konzert der Ladies’ Guitar Band, Orgelkonzerte und mehr. Stände rund um die Halle boten Aktivitäten wie Indoor-Angeln, Handlesen, ein Dämonenhund, der Gedanken lesen soll, und viele besondere Einkaufsmöglichkeiten.

Die Teilnehmer wurden ermutigt, kleine Glasflaschen mit Bovril zu schlürfen – einem herzhaften Getränk aus Rindfleischextrakt, das nach dem Erfolg von Bulwer-Lyttons Buch umbenannt wurde und als Koffer für „Rinder“ und „Vril“ bezeichnet wird. Auf der Rückseite des Veranstaltungsprogramms hieß es, dass Bovril im Gegensatz zu dem im Buch erwähnten Exlir „keine Unmöglichkeiten erreichen wird, aber einen wunderbaren Einfluss auf das System ausüben wird“. (Übrigens gibt es noch eine Version des Produkts, die sich zu einem Konzentrat ähnlich wie Marmite oder Vegemite entwickelt hat. Es wird jetzt von Unilever UK verkauft und hat weiterhin eine Anhängerschaft unter bestimmten Segmenten von Briten.)

Ein fantastischer Flop

Bovril mag ein Hit gewesen sein, aber der Basar selbst war es nicht. Während die eigentümlichen Angebote starke Presseberichterstattung und öffentliches Interesse fanden, war die Mundpropaganda nicht groß. „Ich habe nichts sehr Attraktives oder Bemerkenswertes gesehen“, schrieb ein Korrespondent fürDer Preston Heraldnach dem ersten Veranstaltungstag. Der Schriftsteller, der ein elegantes Fest erwartete, fand die Einrichtung und die Kostüme abstoßend. Ein anderer Kritiker ging noch weiter und schrieb inWahrheit, 'eine demütigendere Darstellung geistloser und kindlicher Phantastik wurde nie entworfen.'

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Obwohl auf drei Tage angesetzt, wurde die Veranstaltung um zwei Tage verlängert – jedoch nicht aufgrund der überwältigenden Nachfrage. Die Bonustage waren ein Versuch, einen Teil der Verluste, die durch eine so überzogene Produktion entstanden sind, wieder gut zu machen. Nur drei Monate nach Abschluss der Show erklärte Tibbits Insolvenz und führte sein Unglück auf den Basar zurück, was nicht zu einer Flut von Geldern für Tibbits' Krankenhaus führte, sondern zu einem Verlust von 1600 Pfund.

Das Insolvenzverfahren ergab, dass die Geldbörsen, die zu Beginn der Veranstaltung bei Prinz Henry und Prinzessin Beatrice hinterlegt wurden, nur Requisiten waren, von denen nur wenige tatsächlich Geld enthielten.

Das Vermächtnis des Vril-Ya Basars und Fête

Der Grundriss des Vrill-Ya Bazaar.Wikimedia Commons // Public Domain

Während sich die Show im Laufe des Tages als unbeholfen für ihr Publikum erwies, war der Basar allem Anschein nach Vorreiter bei popkulturellen Zusammenkünften, wie wir sie heute feiern, bei denen sich die Teilnehmer in Science-Fiction-Kostümen kleiden und Lieblingsfiguren cosplayen.

'Wir hatten viele Bälle und sie waren ziemlich oft thematisch, und es gab diese Wohltätigkeitsfeste, aber das ist eine Art Crossover', sagt Elizabeth Harper, Archivmanagerin der Royal Albert Hall, gegenüber Trini Radio. „Die Tatsache, dass es auf diesem frühen Science-Fiction-Roman basiert, und die Art und Weise, wie der Saal dekoriert wurde, zeichnet ihn wirklich aus.“

Auf diese Weise war der Vril-Ya-Basar weniger ein Modell für die moderne Science-Fiction-Konvention als vielmehr ein Vorläufer, aus dem zukünftige Veranstaltungen Lehren ziehen sollten. Rob Hansen, der die Kultur und Geschichte des Fandoms erforscht, verfolgt diese Art von engagierter Popkultur als Anfang der 1920er Jahre, als Leser des Science-Fiction-MagazinsErstaunliche Geschichtenbegannen sich über Briefe miteinander zu verbinden. Das erste formelle Treffen von Science-Fiction-Fans fand im Dezember 1929 statt, als sich die Scienceers in Harlem, New York City, trafen und die erste tatsächlich geplante und als „Konvention“ bezeichnete Science-Fiction-Fan-Veranstaltung im Januar 1937 in Großbritannien stattfand. Aber Hansen beschreibt den Vril-Ya-Basar als Vorläufer dieser von Fans gemachten Veranstaltungen.

„Wir schauen uns eine Veranstaltung wie diese an und sagen ‚das sieht aus wie eine Science-Fiction-Convention‘“, sagt er gegenüber Trini Radio. „Aber Science-Fiction als Konzept existierte damals noch nicht ganz als Genre – in gewisser Weise war das ein Fehlstart.“ Es scheint, dass die Welt Ende des 19. Jahrhunderts noch nicht ganz bereit für eine echte Science-Fiction-Konvention war. Vielleicht war der Vril-Ya-Basar seiner Zeit einfach zu weit voraus.