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Was bedeutet das?

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Es ist das häufigste Wort in der englischen Sprache und macht etwa 4 Prozent aller Wörter aus, die wir schreiben oder sprechen. Es ist überall, die ganze Zeit, also muss es eindeutig etwas Wichtiges tun. Worte haben Bedeutung. Das ist grundlegend, nicht wahr? Also dieses Wort „der“, ein Wort, das einen erheblichen Teil des gesamten Gewichts unserer Sprache zu tragen scheint, was bedeutet dieses Wort? Es muss etwas bedeuten, oder?

Wir können grob sagen, dass „der“ bedeutet, dass sich das Wort, mit dem es verbunden ist, auf ein bestimmtes, individuelles Objekt bezieht. Wenn ich sage „Ich habe den Apfel“, meine ich einen bestimmten Apfel, nicht nur „einen Apfel“ – jeden alten Apfel oder „Äpfel“ im Allgemeinen.

Aber ganz so einfach ist es natürlich nicht. Manchmal bezeichnet „the“ kein bestimmtes Objekt, sondern eine ganze Klasse von Objekten. Wenn Sie sagen, dass Sie „Klavier spielen“ können oder diese Übung gut für „das Herz“ ist, haben Sie kein bestimmtes Klavier oder Herz im Sinn. „Der Stift ist mächtiger als das Schwert“ handelt nicht von bestimmten Federn oder Schwertern oder auch nur von konkreten Beispielen ihrer metaphorischen Gegenstücke, Akte des Schreibens und Akte der Aggression.

„Das“ scheint kein schwieriges Wort zu sein, aber es ist sehr schwer, jemandem zu erklären, der kein Muttersprachler ist. Warum sagen wir „Ich liebe das Ballett“, aber nicht „Ich liebe das Kabelfernsehen“? Warum sagen wir „Ich habe die Grippe“, aber nicht „Ich habe die Kopfschmerzen“? Warum sagen wir „Winter ist die kälteste Jahreszeit“ und nicht „Winter ist die kälteste Jahreszeit“? Für Sprecher von Russisch, Koreanisch oder einer anderen Sprache, die kein „das“ hat, sind dies wichtige Fragen.

Die einzigen zufriedenstellenden Antworten finden sich nicht in einer erklärenden Definition, sondern in Listen von Situationen, in denen „das“ verwendet wird. Eine solche Liste findet man tatsächlich, wenn man „das“ im Wörterbuch nachschlägt, was Muttersprachler fast nie tun. Warum sollten sie? Es ist nicht „Anthropomorphismus“ oder „Jejune“ oder eines dieser Wörter, für die die Leute Wörterbücher brauchen. Aber Wörterbuchhersteller haben die Aufgabe, alle Wörter zu definieren, die Menschen verwenden, nicht nur die glamourösen, und manchmal erweisen sich die einfachsten Wörter als die am schwierigsten zu definierenden. Der Eintrag für „the“ auf Merriam-Webster.com listet 23 Orte auf, an die er gehen kann, darunter „vor der Pluralform einer Zahl, die ein Vielfaches von zehn ist, um ein bestimmtes Jahrzehnt eines Jahrhunderts oder des Lebens einer Person zu bezeichnen“. und „vor dem Namen einer Ware oder eines vertrauten Zubehörs des täglichen Lebens, um einen Hinweis auf das einzelne Ding, den Teil oder die Lieferung anzuzeigen, von dem angenommen wird, dass er vorhanden ist.“ Diese Verwendungen sind auf lose und komplexe Weise miteinander verbunden, aber es ist unmöglich, die einzige endgültige Bedeutung herauszuarbeiten, die ihnen allen zugrunde liegt. Sie müssen sie einfach auflisten. Und diese Liste ist die Bedeutung.

Die OED listet 50 Einträge für „the“, von denen einige nur historische Relikte sind. Es war einmal richtig, „Schach“ zu spielen, „das Schneidern“ und „die Mathematik“ zu lernen und „die Franzosen“ zu lesen, alles für „die Nachwelt“. Das „das“ fiel aus diesen Situationen heraus. Die Tatsache, dass es nicht mehr vor diesen Worten steht, ist auch Teil seiner Bedeutung.

Die Bedeutung von „das“ ist also die Kombination der Situationen, in denen es angemessen ist, und der Situationen, in denen es nicht angemessen ist. Das unterscheidet es stark von einfach definierbaren Wörtern wie „Oktaeder“ („eine dreidimensionale Figur mit acht ebenen Gesichtern“), aber nicht viel von „anders“ oder „sehen“ oder „jetzt“ oder jedem der alltäglichen Wörter, die wir die ganze Zeit benutzen. Wir stellen uns Wörter gerne als kleine Bedeutungsbehälter vor, die wir bei der Kommunikation ein- und auspacken, aber sie sind weniger Behälter als vielmehr Zeiger. Sie weisen uns auf eine Fülle von Erfahrungen und Wissen hin, auf geführte Gespräche und gelesene Dinge, auf Stellen in Sätzen, an denen wir sie gesehen und nicht gesehen haben. Wörter bekommen ihre Bedeutung von dem, was wir mit ihnen machen. Vor allem das Wort, das wir am häufigsten verwenden.