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Warum bedeutet „schrecklich“ schlecht und „hervorragend“ gut?

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Schrecklich und Schrecklich sind beide aus derselben Wurzel entstanden: Terror. Beide begannen vor einigen hundert Jahren mit der Bedeutung von Terror. Aber grandios nahm zu Beginn des 20. Jahrhunderts eine seltsame Wendung und bedeutete am Ende wirklich großartig, überhaupt nicht schrecklich oder terrorisierend.

Dies geschah durch eine langsame Neugestaltung der Verbindungen und Konnotationen von großartig. Zuerst erlangte es den Sinn nicht nur des Schreckens, sondern der allgemeinen Intensität. Man könnte von einem „großartigen Geschrei“ sprechen, was viel Geschrei bedeutet. Das war ein bisschen übertrieben – „so viel Lärm, dass es Terror verursachte!“ –, das schließlich auf ein allgemeines Gefühl von „intensiver als gewöhnlich“ reduziert wurde. Sobald sich ein solches Wort als allgemeiner Verstärker etabliert hat, kann es auch auf positive Erfahrungen angewendet werden – grandiose Schönheit, grandiose Freude – und von dort aus der Sprung zu einem voll positiven „toll! ist nicht so unerwartet. Dasselbe geschah mit dem Wort ungeheuer („einen vor Angst zittern lassen“). Es war auch furchtbar (angstmachend), aber nur auf Französisch, wo es 'wirklich großartig' bedeutet! Auf Englisch hat es dieses Stadium noch nicht ganz erreicht, aber es hat einen positiven Verstärkerstatus („ein beeindruckendes Talent“) erlangt.

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Der Weg von der Angst zu glücklicher Begeisterung ist kein unvermeidlicher. Schrecklich begann auch als Angstwort – „Awe“ hatte früher eine viel stärkere Konnotation von Beben mit Angst vor mächtigen Kräften – und wurde zu einem allgemeinen Verstärker („dieser Kuchen war schrecklich gut!“), aber es hat sich nicht durchgesetzt zur glücklichen Seite. Auf der anderen Seite hat sein naher Verwandter „großartig“ den Sprung geschafft.

Das voll positive „awesome“, ein Kind der 80er Jahre, ist eine relativ neue Innovation. Es begann als Slang, mit einer Prise Ironie oder Sarkasmus. Das scheint die entscheidende Zutat in diesen Crossover-Wörtern zu sein. Das positive „Terrific“ stammt aus der slanglastigen Flapper-Ära, in der „Killer“ auch zu einem spielerischen Positiv wurde. „Egregious“, ein Wort, das den umgekehrten Übergang von positiv zu negativ machte (es bedeutete früher bemerkenswert, ausgezeichnet), scheint ebenfalls aus einer ironischen Verwendung entstanden zu sein. Und wir haben viele aktuelle Beispiele für Slang-Crossover (Sick! Ill! Wicked! Bad!).

Crossover-Wörter sind ein enormer Beweis für unsere großartige Fähigkeit, die Sprache so zu gestalten, wie wir sie verwenden. Um unsere Ängste zu meistern. Unseren Terror zu nehmen und daraus etwas Großartiges zu bauen.